Biografía de Benjamín Chavis Muhammad

El activista de toda la vida Benjamin Chavis Muhammad superó la injusticia racial y el encarcelamiento injusto para convertirse en un líder vocal en el movimiento de derechos civiles, que presionó por la igualdad entre las razas.

Descendiente de activistas

Benjamin Franklin Chavis Jr. (más adelante tomó el apellido Muhammad) nació en 1948 en Oxford, Carolina del Norte, en una larga y distinguida línea de predicadores. Sus padres fueron Benjamín Chavis Sr. y

A mediados del siglo XX, incluso cuando los muros de la segregación (el acto de separar a las personas en función de la raza) comenzaron a desmoronarse, las cosmovisiones de los líderes de los derechos civiles como Chavis Muhammad y Martin Luther King Jr. (1929–1968) se moldearon contra este telón de fondo de odio e intolerancia (intolerancia de los no blancos). Chavis se involucró en su iglesia, encontrando refugio de tales actitudes hostiles.

Chavis asistió a la escuela en el orfanato de color de Carolina del Norte, donde su madre trabajaba como maestra. Su padre lo hizo miembro de la Asociación Nacional para el Avance de la Gente de Color (NAACP) cuando Chavis tenía doce años.

El primer acto de protesta de Benjamin Chavis Muhammad contra la injusticia racial se produjo cuando tenía los ojos muy abiertos de trece años. En su camino a casa desde la escuela todos los días, Chavis Muhammad pasaba por una biblioteca solo para blancos en Oxford, Carolina del Norte. Un día, cansado de las cosas usadas hechas jirones y deseoso de un libro con dos cubiertas intactas, entró audazmente en la biblioteca. Los bibliotecarios le dijeron que se fuera, pero él cuestionó esa demanda. «Él preguntó por qué», dijo un amigo de la infancia al New York Times. «Muchos de nosotros cuando nos decían que nos fuéramos. simplemente lo hacíamos, pero Ben siempre desafiaba, siempre preguntaba por qué». Los bibliotecarios llamaron a sus padres, pero el incidente, como el coraje del niño en el centro, no se pudo calmar y los ánimos se encendieron. En poco tiempo la biblioteca se abrió a todas las razas. El simple acto de desobediencia y curiosidad intelectual de un niño había hecho añicos el racismo manifiesto de una institución cuya única misión, el joven Chavis Muhammad sabía, debería haber sido el enriquecimiento de las mentes, las de los negros y los blancos.

Educación universitaria y trabajo continuo por los derechos civiles

Después de graduarse de la escuela secundaria, donde Chavis Muhammad mantuvo su interés inicial y su apoyo a la igualdad racial, ingresó en St. Augustine’s College en Raleigh, Carolina del Norte. Después de dos años en St. Augustine’s, Chavis Muhammad pasó a la Universidad de Carolina del Norte y se graduó en 1969 con una licenciatura en química.

En 1968, el año del asesinato de King, que según algunos observadores puso fin a la era moderna de los derechos civiles, Chavis Muhammad se convirtió en oficial de campo de la Comisión de Justicia Racial de la Iglesia Unida de Cristo. La Comisión se organizó en 1963 en respuesta al asesinato del activista de derechos civiles Medgar Evers (1925–1963) y el infame atentado con bomba contra una iglesia en Birmingham, Alabama, que mató a cuatro niñas afroamericanas en 1963. La Comisión coordinó estrategias de justicia racial para organizaciones nacionales y regionales. y dirigió campañas de organización comunitaria y justicia penal.

En febrero de 1971, Chavis Muhammad estaba en Wilmington, Carolina del Norte, para recabar apoyo para una demanda contra la segregación escolar que había presentado la NAACP. En una noche de violencia racial, Mike’s Grocery, una tienda propiedad de blancos en una parte negra de la ciudad, fue incendiada. Un año después, los 10 de Wilmington (como se conoció a los nueve hombres negros, incluido Chavis Muhammad, y una mujer blanca) fueron declarados culpables de incendio provocado (iniciar un incendio ilegalmente) y sentenciados a un total combinado de 282 años en prisión. El término más largo, treinta y cuatro años, fue impuesto a Chavis Muhammad.

Mundo centrado en su encarcelamiento

El caso inmediatamente atrajo la atención mundial y se convirtió en un foco célebre del movimiento de derechos civiles en los Estados Unidos. Los abogados defensores señalaron 2,685 errores en el juicio, pero se denegaron las apelaciones. Los 10 de Wilmington fueron a prisión en 1976.

Mientras estaba en prisión, Chavis Muhammad, a quien King le había enseñado a ver lo positivo en una experiencia negativa, frecuentemente era escoltado con grilletes y esposas a la Universidad de Duke, donde obtuvo una maestría de la escuela de divinidad (escuela religiosa) bajo un programa de liberación de estudios. Un estudiante trabajador, Chavis Muhammad esquivó las estrictas 10 de la prisión. Primer ministro , regla de apagar las luces leyendo sus libros escolares en el baño, que estuvo iluminado toda la noche.

El caso de los 10 de Wilmington dio un giro dramático cuando tres testigos clave del juicio admitieron que habían inventado sus historias después de haber sido presionados por las autoridades policiales locales. El gobernador de Carolina del Norte, James Hunt, redujo las sentencias pero dejó intactas las condenas. Finalmente, en 1980, después de que Chavis Muhammad y los demás activistas fueran puestos en libertad, una investigación del Departamento de Justicia condujo a la revocación de las condenas por parte de un tribunal federal de apelaciones.

Para 1985, Chavis Muhammad había sido elegido director ejecutivo de la Comisión para la Justicia Racial de la Iglesia Unida de Cristo y pronto emergió como una figura nacional. Organizó cumbres de pandillas (reuniones entre líderes) para criticar el aumento vertiginoso de la violencia, la tasa de deserción escolar y la participación desenfrenada en las drogas que perjudica a los jóvenes de Estados Unidos. También participó en la política nacional dominante y se desempeñó como coordinador del clero (coordinador religioso) para la campaña presidencial de 1941 del reverendo Jesse Jackson (1984–).

Concepto pionero de «racismo ambiental»

Mientras Chavis Muhammad estaba en la Comisión de Justicia Racial, se asoció con el creciente movimiento ambientalista. En 1983, Chavis Muhammad se unió a una protesta contra el depósito de toneladas de tierra contaminada en el condado rural de Warren, Carolina del Norte, donde el 75 por ciento de la población era negra y en su mayoría pobre. Chavis Muhammad, educado en la escuela como químico y en las calles como activista, vio claramente el problema político: la basura de la industria se estaba pasando a la clase baja, miembros políticamente indefensos de la sociedad. Aunque la protesta fracasó en la eliminación del vertedero, evitó que se agregaran más vertederos al condado de Warren.

Al acuñar el término «racismo ambiental», Chavis Muhammad ordenó un estudio que documentó el alcance de la crisis: tres de los cinco vertederos de desechos tóxicos más grandes del país estaban en barrios minoritarios. Criticó a los gobiernos federal, estatal y local, así como a las principales organizaciones ambientalistas, que estaban encabezadas por blancos y, en su opinión, se preocupaban más por los humedales que por la salud de los negros.

El discurso de Chavis Muhammad en la Primera Cumbre Nacional de Liderazgo Ambiental de Personas de Color de 1987 arrojó una luz muy necesaria sobre la devastación ambiental que destruye a las comunidades minoritarias, no solo las de los afroamericanos, sino también las de los agricultores mexicoamericanos, los nativos americanos y los pueblos de Alaska. Así se convirtió en uno de los portavoces más visibles de la política medioambiental. Después de la elección del presidente Bill Clinton (1946–) en 1992, Chavis Muhammad se desempeñó como asesor principal del equipo de transición que estudiaba los departamentos de Energía, Interior y Agricultura, así como la Agencia de Protección Ambiental.

Controversia

Cuando Chavis Muhammad ganó las elecciones en 1993 como director ejecutivo de la NAACP, proclamó: «Ahora es el momento de la curación. Ahora es el momento de la unidad». Sin embargo, pronto se descubrió que Chavis Muhammad había comenzado a reservar los fondos de la organización para utilizarlos en un acuerdo legal en un caso de acoso sexual (el maltrato verbal o físico de naturaleza sexual). En un giro de los acontecimientos, la junta directiva de la NAACP despidió a Chavis Muhammad en 1994. En 1996, un Tribunal Superior del Distrito de Columbia dictaminó que la organización no tendría que pagar ninguna parte del acuerdo de $332,400 alcanzado en el caso.

En un cambio de creencias religiosas, Chavis se convirtió a la Nación del Islam, una organización religiosa y cultural para afroamericanos, en febrero de 1997 y tomó el nombre de Muhammad. No se permitió el deseo de Chavis Muhammad de unirse a la Nación del Islam y seguir siendo ministro de la Iglesia Unida de Cristo (UCC). La Asociación del Este de Carolina del Norte de la UCC votó para poner fin a la posición ministerial de Chavis Muhammad en abril de 1997. Dijo que Dios lo llamó a la Nación del Islam y que esperaba unir a cristianos y musulmanes en la construcción de una nueva nación.

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