Biografía de Catalina la Grande

La emperatriz rusa Catalina II, conocida como Catalina la Grande, reinó desde 1762 hasta 1796. Expandió el Imperio Ruso, mejoró la administración y persiguió enérgicamente la política de occidentalización (el proceso de cambiar las ideas y tradiciones occidentales). Bajo su gobierno, Rusia se fortaleció y rivalizó con las grandes potencias de Europa y Asia.

infancia real

Catalina II nació como Sophia Augusta Frederica en la ciudad alemana de Stettin, Prusia (ahora Szczecin, Polonia), el 21 de abril de 1729. Era hija del príncipe Christian August de Anhalt-Zerbst y la princesa Johanna Elizabeth de Holstein-Gottorp. Los padres de Catherine, que habían estado esperando un hijo, no mostraron mucho afecto hacia su hija. Cuando era niña, Catherine estaba cerca de su institutriz Babette, a quien Catherine describió como «el tipo de institutriz que todo niño debería tener». La educación de Catalina enfatizó las materias consideradas propias de su clase: religión (luteranismo), historia, francés, alemán y música.

Cuando Catalina tenía quince años, fue a Rusia por invitación de la emperatriz Isabel para conocer al heredero al trono, el gran duque Pedro (1728-1762), un joven inmaduro y desagradable de dieciséis años. Poco después de que Catalina se convirtiera a la fe ortodoxa rusa, ella y el joven Gran Duque se casaron en 1745.

El matrimonio resultó ser infeliz en el que había poca evidencia de amor o incluso afecto. Peter pronto le fue infiel a Catherine, y después de un tiempo ella se volvió infiel a él. Si Peter era el padre de Paul y Anna, los dos niños registrados como su descendencia, sigue siendo una pregunta.

Sin embargo, su matrimonio sin amor no eclipsó sus intereses intelectuales y políticos. Una mujer joven aguda y culta, leía mucho, particularmente en francés. Le gustaban las novelas, las obras de teatro y los versos, pero estaba particularmente interesada en los escritos de las principales figuras de la Ilustración francesa (un período de transformación cultural e idealista en Francia), como Diderot (1713-1784), Voltaire (1694-1778) y Montesquieu (1689-1755).

Ascender al poder

Catherine era ambiciosa e inteligente y esperaba con ansias el momento en que gobernaría Rusia. A diferencia de su esposo, Catherine, nacida en Alemania, se encargó de demostrar su dedicación a Rusia y a la fe ortodoxa rusa (una rama independiente de la fe cristiana). Esta lealtad, pensó, le otorgaría un lugar legítimo en el trono y ganaría el apoyo del pueblo ruso.

Cuando la emperatriz Isabel murió el 25 de diciembre de 1761, Pedro fue proclamado emperador Pedro III y Catalina se convirtió en emperatriz. Solo unos meses después de llegar al trono, Pedro se había creado muchos enemigos dentro del gobierno, el ejército y la iglesia. Pronto hubo un complot para derrocarlo, colocar a su hijo Paul de siete años en el trono y nombrar a Catalina como regente (gobernante temporal) hasta que el niño tuviera la edad suficiente para gobernar por su cuenta. Pero los involucrados en el complot habían subestimado la ambición de Catalina. Pensaron que al deshacerse de Peter, Catherine se convertiría más en una figura de fondo. Sin embargo, apuntó a un papel más poderoso para sí misma. El 28 de junio de 1762, con la ayuda de su amante Gregory Orlov, reunió a las tropas de San Petersburgo en su apoyo y se declaró Catalina II, la única gobernante de Rusia. Hizo arrestar a Peter y le exigió que abdicara o renunciara al poder. Poco después de su arresto, murió en una pelea con sus captores.

Reinado temprano (1762-1764)

Catherine tenía planes ambiciosos tanto en asuntos internos como externos. Pero durante los primeros años de su reinado su atención se centró en asegurar su posición. Sabía que varias personas influyentes la consideraban una usurpadora, o alguien que se apoderó ilegalmente del poder de otra persona. Vieron a su hijo, Paul, como el gobernante legítimo. Su reacción ante esta situación fue aprovechar todas las oportunidades para ganarse el favor de la nobleza y los militares. Al mismo tiempo, golpeó duramente a quienes buscaban reemplazarla con Paul.

En cuanto a la política general, Catalina entendió que Rusia necesitaba un período prolongado de paz para poder concentrarse en los asuntos internos (patria). Esta paz solo podía lograrse mediante una política exterior cautelosa. El hábil Conde Nikita Panin (1718-1783), a quien ella puso a cargo de los asuntos exteriores, fue bien elegido para llevar a cabo tal política.

Intentos de reforma (1764-1768)

En 1764, Catalina se sintió lo suficientemente segura como para comenzar a trabajar en la reforma o la mejora de las condiciones sociales. El gobierno de Catalina estuvo muy influenciado por las ideas de la Ilustración, y fue en el espíritu de la Ilustración que Catalina emprendió su primera gran reforma. El sistema legal de Rusia se basaba en un Código de Leyes antiguo e ineficiente, que databa de 1649. La propuesta de Catalina, «La Instrucción», se distribuyó ampliamente en Europa y causó sensación porque exigía un sistema legal muy avanzado para la época. Propuso un sistema que proporcionaba igual protección ante la ley para todas las personas. También hizo hincapié en la prevención de actos delictivos en lugar de castigos severos para ellos.

En junio de 1767 la Emperatriz creó la Comisión Legislativa para revisar las antiguas leyes de acuerdo con la «Instrucción». Catherine tenía grandes esperanzas sobre lo que podría lograr la comisión, pero progresó poco y Catherine suspendió las reuniones a fines de 1768.

Guerra y revuelta (1768-1774)

Los asuntos exteriores comenzaron a exigir la atención de Catherine. Había enviado tropas para ayudar a su antiguo amante, el rey polaco Stanislaw (1677-1766), a reprimir una revuelta que tenía como objetivo reducir la influencia de Rusia en Polonia. Pronto Turquía y Austria se unieron apoyando la revolución en Polonia. Dos años más tarde, tras largas negociaciones, Catalina concluyó las conversaciones de paz con Turquía. De este Rusia recibió su primer punto de apoyo en la costa del Mar Negro. A los barcos mercantes rusos se les permitió el derecho de navegar en el Mar Negro ya través de los Dardanelos, una vía fluvial clave en Europa.

Incluso antes de que terminaran las conversaciones de paz, Catalina tuvo que preocuparse por una revuelta dirigida por el cosaco Yemelyan Pugachev (1726-1775). El líder rebelde afirmó que los informes sobre la muerte de Pedro III eran falsos y que él era Pedro III. Pronto, decenas de miles lo seguían, y el levantamiento estaba a una distancia amenazante de Moscú. La derrota de Pugachev requirió varias expediciones importantes de las fuerzas imperiales. Un sentimiento de seguridad volvió al gobierno solo después de su captura a fines de 1774.

Asuntos domésticos (1775-1787)

Gran parte de la fama de Catalina se basa en lo que logró durante los doce años que siguieron al levantamiento de Pugachev. Aquí dedicó su tiempo y talento a los asuntos domésticos, particularmente a los relacionados con la forma en que funcionaba el gobierno. Catherine también estaba preocupada por expandir el sistema educativo del país. En 1786 adoptó un plan que crearía un sistema educativo a gran escala. Desafortunadamente, no pudo llevar a cabo todo el plan, pero sí aumentó el número de escuelas primarias y secundarias del país. Algunas de las partes restantes de su plan se llevaron a cabo después de su muerte.

Las artes y las ciencias también recibieron mucha atención durante el reinado de Catalina. No solo porque creía que eran importantes en sí mismos, sino también porque los veía como un medio por el cual Rusia podía ganarse una reputación como centro de civilización. Bajo su dirección, San Petersburgo se convirtió en una de las capitales más deslumbrantes del mundo. El teatro, la música y la pintura florecieron con su aliento.

A medida que crecía, Catalina se preocupó mucho porque su heredero, Paul, se estaba volviendo mentalmente inestable y ella dudaba de su capacidad para gobernar. Consideró nombrar al hijo mayor de Paul, Alexander, como su sucesor. Sin embargo, antes de que pudiera alterar su arreglo original, murió de un derrame cerebral el 6 de noviembre de 1796. Si bien su legado está abierto a debate, no hay duda de que Catalina fue una figura clave en el desarrollo de Rusia hacia una civilización moderna.

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