Biografía de Christiaan Barnard

El cirujano sudafricano Christiaan Barnard realizó la primera operación de trasplante de corazón humano del mundo en 1967 y el primer trasplante de corazón doble en 1974.

Infancia y educación

Christiaan N. Barnard nació de descendientes holandeses el 8 de noviembre de 1922 en Beaufort West, Sudáfrica. Barnard, junto con sus tres hermanos, creció en la pobreza extrema y asistió a las escuelas públicas locales. Barnard luego pasó a la Universidad de Ciudad del Cabo, donde recibió una maestría en 1953.

Barnard trabajó durante un corto tiempo como médico antes de unirse al personal de la Facultad de Medicina de Ciudad del Cabo como investigador en cirugía. Con la esperanza de seguir sus intereses de investigación y adquirir nuevas habilidades y experiencias quirúrgicas, se matriculó en la Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota en 1955. Después de dos años de estudio, recibió su Ph.D. (doctorado) y regresó a su país natal para emprender una carrera como cirujano cardiotorácico (del corazón).

Un distinguido cirujano

Antes de que Barnard se fuera a Estados Unidos, obtuvo reconocimiento por su investigación en patología gastrointestinal (enfermedades intestinales), donde demostró que el defecto de nacimiento fatal conocido como atresia intestinal congénita (una brecha en el intestino delgado) se debía al feto (bebé no desarrollado) no recibir suficiente sangre durante el embarazo. Barnard demostró que esta condición podía curarse mediante un procedimiento quirúrgico. A su regreso a Sudáfrica, introdujo la cirugía a corazón abierto en ese país, diseñó válvulas artificiales para el corazón humano y experimentó con el trasplante de corazones de perros. Todo esto sirvió como preparación para su trasplante de corazón humano de 1967.

Aunque Barnard fue un cirujano cardíaco pionero, sus avances se basaron en

El primer trasplante

Después de una década de cirugía cardíaca, Barnard se sintió listo para aceptar el desafío que representaba el trasplante de corazón humano. En 1967 conoció a Louis Washkansky, un paciente de cincuenta y cuatro años que padecía una extensa enfermedad de las arterias coronarias (las arterias que rodean el corazón) y que accedió a someterse a una operación de trasplante de corazón. El 2 de diciembre de 1967 se extrajo el corazón de una joven muerta en un accidente mientras Washkansky se preparaba para recibirlo. El corazón del donante se mantuvo vivo en una máquina de circulación extracorpórea que hizo circular la sangre de Washkansky hasta que el órgano enfermo del paciente pudo ser extraído y reemplazado por el sano.

Para engañar al mecanismo de defensa del cuerpo que normalmente rechazaría un organismo extraño, Barnard y su equipo de especialistas cardíacos administraron al paciente grandes dosis de medicamentos, lo que permitió que el cuerpo del paciente aceptara el nuevo órgano. Sin embargo, el cuerpo de Washkansky no pudo defenderse de la infección y murió el 21 de diciembre de 1967 de neumonía doble, una enfermedad que afectaba a los pulmones. A pesar de la muerte de Washkansky, Barnard fue elogiado en todo el mundo por su hazaña quirúrgica. En un año (enero de 1968), Barnard reemplazó el corazón enfermo de Philip Blaiberg, un dentista jubilado de cincuenta y ocho años. Esta vez se redujo la dosis del fármaco y Blaiberg vivió durante veinte meses con su nuevo corazón. Después de las exitosas operaciones de Barnard, los cirujanos de Europa y los Estados Unidos comenzaron a realizar trasplantes de corazón, mejorando los procedimientos que se utilizaron por primera vez en Sudáfrica.

Carrera posterior

Siete años después de que Barnard realizara su primer trasplante de corazón, hizo historia médica una vez más cuando realizó una operación de «doble corazón» el 25 de noviembre de 1974. Esta vez extirpó solo la parte enferma del corazón de cincuenta y ocho años. viejo Ivan Taylor, reemplazándolo con el corazón de un niño de diez años. El corazón del donante actuó como refuerzo y respaldo para el órgano enfermo del paciente. Aunque Barnard se mostró optimista sobre esta nueva operación, que creía que era menos radical que una implantación total, el paciente murió a los cuatro meses.

La artritis reumatoide (una inflamación severa de las articulaciones), que había afectado a Barnard desde la década de 1960, limitó su experimentación quirúrgica en años posteriores. Como resultado, se dedicó a escribir novelas y libros sobre salud, medicina y Sudáfrica, al mismo tiempo que se desempeñaba como consultor científico.

Los avances de Barnard en cirugía cardíaca le valieron honores de una gran cantidad de sociedades médicas, gobiernos, universidades e instituciones filantrópicas (caritativas) extranjeras. También ha recibido muchos honores, incluido el Premio Internacional Dag Hammarskjold y el Premio de la Paz, el Premio de la Fundación Kennedy y el Premio Internacional de Ciencias de Milán. Barnard murió el 2 de septiembre de 2001, mientras estaba de vacaciones en Paphos, Chipre. Tenía setenta y ocho.

Poco antes de la muerte de Barnard, habló con Equipo revista y dejó estas palabras inspiradoras: «El trasplante de corazón no fue tan importante quirúrgicamente», dijo. «El punto es que estaba preparado para correr el riesgo. Mi filosofía es que el mayor riesgo en la vida es no correr el riesgo».

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