Biografía de David Baltimore

El virólogo estadounidense David Baltimore tenía solo treinta y siete años cuando recibió el Premio Nobel de Fisiología y Medicina por su importante trabajo en la investigación del cáncer.

Temprana edad y educación

David Baltimore nació el 7 de marzo de 1938 en Nueva York, Nueva York, hijo de Richard y Gertrude (Lipschitz) Baltimore. Como estudiante, Baltimore se destacó en matemáticas, pero rápidamente desarrolló un intenso interés en la ciencia. Cuando aún era estudiante de secundaria, pasó un verano en el Laboratorio Jackson Memorial en Bar Harbor, Maine, experimentando biología en condiciones reales de investigación. Esto es así que al ingresar a Swarthmore College en 1956 se declaró estudiante de biología. Más tarde se pasó a la química para completar una tesis de investigación (un informe de investigación, por lo general un requisito para graduarse). Se graduó en 1960 con una licenciatura con altos honores. Entre su segundo y tercer año en Swarthmore, pasó un verano en Cold Spring Harbor Laboratories. Allí, la influencia de George Streisinger lo llevó a la biología molecular, una rama de la biología que se ocupa de la estructura y el desarrollo de los sistemas biológicos.

Baltimore pasó dos años realizando estudios de posgrado en biofísica en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). Luego se fue a pasar un verano en el Colegio Médico Albert Einstein y para tomar el curso de virus animal en Cold Spring Harbor con Richard Franklin y Edward Simon. En 1965 se convirtió en investigador asociado en el Instituto Salk de Estudios Biológicos, trabajando en asociación con Renato Dulbecco. Aquí conoció a su colega científica, Alice S. Huang, y los dos se casaron el 5 de octubre de 1968. En 1972, Baltimore fue nombrado profesor titular en el MIT. En 1974 se unió al personal del Centro de Investigación del Cáncer del MIT bajo la dirección de Salvador Luria.

Reconocimiento recibido

Baltimore recibió muchos premios por su trabajo en la investigación del cáncer. En 1971 recibió el premio Gustav Stern en virología (el estudio de los virus), el premio trienal Warren y el premio Eli Lilly and Co. premio en microbiología (un tipo de biología que investiga formas de vida microscópicas) e inmunología (una rama de la ciencia que involucra el estudio del sistema inmunológico). Su premio más prestigioso llegó en 1975 cuando compartió el Premio Nobel de Fisiología y Medicina con Howard M. Temin y Renato Dulbecco por su investigación sobre retrovirus (tipos de virus) y cáncer. Su investigación demostró que el flujo de información genética en tales virus no tenía que pasar del ADN al ARN (ácido desoxirribonucleico y ácido ribonucleico, células vivas que ayudan a definir las características de un individuo), sino que podía fluir del ARN al ADN, un hallazgo que cambió el creencia central de la biología molecular.

Posteriormente, los intereses de Baltimore lo llevaron más allá al estudio de cómo se reproducen los virus y al trabajo sobre los sistemas inmunológicos de animales y humanos, donde se concentró en el proceso de desarrollo de anticuerpos (proteínas que ayudan al sistema inmunológico a combatir infecciones). El centro de gran parte de este trabajo fue la tecnología del ADN, en la que mantuvo un interés activo.

Baltimore demostró ser un educador eficaz, impartiendo seminarios con estudiantes de posgrado y con sus compañeros. También tuvo éxito dirigiendo la investigación en lugar de hacerlo él mismo, nuevamente trabajando en estrecha colaboración con los estudiantes.

Controversia de investigación

En 1989, Thereza Imanishi-Kari, con quien Baltimore fue coautor de un artículo de 1986 sobre inmunología, fue acusada de falsificar datos. Imanishi-Kari, profesora asistente del MIT, fue absuelta en 1996 cuando un alto panel de ética del gobierno (un grupo que juzga el comportamiento) declaró que no encontró irregularidades. Aunque Baltimore nunca estuvo relacionado con ningún delito, el incidente hizo que retirara el periódico. También fue presionado por sus colegas para renunciar (renunciar) a su presidencia en la Universidad Rockefeller de Nueva York, lo que hizo en 1991.

En 1998, Daniel Kevles, profesor de humanidades y política científica en el Instituto de Tecnología de California que había seguido el caso de cerca, escribió «El caso de Baltimore: un juicio de política, ciencia y carácter». Kevles investigó los hechos y propuso que Imanishi-Kari y Baltimore recibieron injustamente una mala reputación.

Baltimore preside panel de investigación de vacunas contra el SIDA

Baltimore fue uno de los primeros partidarios de la investigación patrocinada por el gobierno sobre el síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA, un virus incurable que ataca el sistema inmunológico del cuerpo). En diciembre de 1996, Baltimore se convirtió en el jefe de un nuevo panel de investigación de vacunas contra el SIDA para la Oficina de Investigación del SIDA del Instituto Nacional de Salud. El panel se formó para intensificar la búsqueda de una vacuna contra el SIDA. También se convirtió en presidente del Instituto de Tecnología de California en 1997.

En 2000, el presidente Bill Clinton (1946–) otorgó a Baltimore las Medallas Nacionales de Ciencia y Tecnología, el premio estadounidense más importante para la ciencia. Fue honrado por sus descubrimientos en biología molecular, inmunología y virología.

Baltimore permanece activo en la comunidad científica. Es un firme partidario del tema altamente controvertido de la investigación con células madre, una investigación del cáncer que toma células de embriones. Baltimore argumenta que el estudio de tales células puede aumentar en gran medida la investigación de enfermedades. «Las células madre embrionarias son una promesa notable para revertir la devastación de las enfermedades humanas», escribió Baltimore en El Wall Street Journal en 2002. «Negarse a permitir que [el país] participe en esta emocionante investigación sería una afrenta [una ofensa] al pueblo estadounidense, especialmente a aquellos que padecen enfermedades que algún día podrían ser revertidas por estas células milagrosas».

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