Biografía de John Jacob Astor

Un comerciante de pieles y hombre de negocios estadounidense, John Astor usó sus ganancias del comercio de pieles para invertir en una amplia gama de empresas comerciales. En el momento de su muerte era el hombre más rico de América.

Pobreza infantil

John Jacob Astor nació en Waldorf, cerca de Heidelberg, Alemania, el 17 de julio de 1763. Recibió su nombre de su padre Jacob Astor, un carnicero pobre pero feliz. Su madre, María Magdalena Vorfelder, aprendió a tener mucho cuidado con el poco dinero que tenía la familia (cualidad que le transmitió a su hijo). Murió cuando Astor tenía tres años. A pesar de la pobreza de la familia, Astor recibió una buena educación del maestro de escuela local. Cuando cumplió los catorce años se puso a trabajar como ayudante de su padre. Hizo esto durante dos años antes de emprender su propio camino en 1779. Astor se unió a uno de sus hermanos en Londres, Inglaterra, donde aprendió a hablar inglés y trabajó para ganar dinero para pagar su viaje a Estados Unidos.

En 1783, después de que se firmara el tratado de paz que puso fin a la Revolución Americana (1775-83; cuando las colonias americanas lucharon por la independencia de Gran Bretaña), Astor navegó hacia los Estados Unidos para unirse a otro hermano que había ido allí antes. El barco que transportaba a Astor a América quedó atascado en el hielo antes de completar su viaje y permaneció allí durante dos meses. Durante este tiempo, Astor conoció a un hombre alemán en el barco que le dijo cuánto dinero se podía ganar con el comercio de pieles. Astor finalmente aterrizó en Baltimore, Maryland, en marzo de 1784.

Éxito en el comercio de pieles

Astor pronto se reunió con su hermano en Nueva York y comenzó a demostrar su talento para los negocios. Trabajó para varios peleteros y comenzó a comprar pieles por su cuenta. En 1784 y 1785, Astor viajó al oeste de Nueva York para comprar pieles para sus empleadores, y al mismo tiempo compró algunas para él. Adquirió suficientes pieles para rentabilizar un viaje a Inglaterra. En Londres, estableció conexiones con una casa comercial muy conocida, firmó un acuerdo para actuar como agente en Nueva York de una empresa de instrumentos musicales y usó las ganancias de las pieles para comprar mercadería para comerciar con los nativos americanos. Todavía sin veintidós años, ya había demostrado ser un hombre de negocios astuto e inteligente.

El temprano éxito de Astor lo convenció de que se podía hacer una fortuna en el comercio de pieles. Comenzó a pasar más tiempo administrando y expandiendo su negocio. Entre 1790 y 1808, sus agentes recolectaron pieles de lugares tan al oeste como Mackinaw, Michigan. El Tratado de Jay de 1794, que llevó a los británicos a dejar fuertes y puestos comerciales en el Viejo Noroeste, benefició a Astor y expandió sus operaciones en la región de los Grandes Lagos. A través de un acuerdo con la British Northwest Company, compró pieles directamente de Montreal, Canadá. Alrededor de 1809 fue reconocido como uno de los principales comerciantes de pieles en los Estados Unidos.

Crece el negocio de las pieles

Después de la Compra de Luisiana en 1803, que agregó tierras que contenían parte o la totalidad de trece estados más a la unión, Astor centró su atención en el comercio de pieles en el noroeste del Pacífico. Obtuvo una carta (una concesión de derechos o privilegios del gobernante de un estado o país) para la American Fur Company y planeó establecer un fuerte principal en la desembocadura del río Columbia, con subfuertes en el interior. Su flota de barcos recogería las pieles y las vendería en China, donde se comprarían las mercancías para venderlas en Europa; en Europa se podía comprar mercancía para venderla en Estados Unidos cuando volvieran los barcos.

Aunque la ciudad de Astoria se estableció en el Columbia, las operaciones de la empresa no tuvieron éxito. Después de la Guerra de 1812, Astor renovó sus esfuerzos por hacerse con el control del comercio de pieles en América del Norte. A través de su influencia en el Congreso, ayudó a lograr la aprobación de leyes que prohibían a los extranjeros participar en el comercio (excepto como empleados) y que eliminaban el puesto comercial del gobierno que atiende a comerciantes independientes. A fines de la década de 1820, tenía el control exclusivo del comercio de pieles en la región de los Grandes Lagos y la mayor parte del valle del Mississippi. Esto lo puso en competencia directa con Rocky Mountain Fur Company y los intereses peleteros británicos en el noroeste del Pacífico. Sin embargo, en 1830, el interés de Astor en la empresa había comenzado a decaer.

Otras importaciones

A través de los tratos de Astor en el comercio de pieles, se involucró en la comercialización general. Durante la década de 1790 había comenzado a importar y vender una gran variedad de productos europeos. Durante este período inicial mostró poco interés en establecer relaciones comerciales con China. Sin embargo, entre 1800 y 1812, su comercio con China se expandió y se convirtió en una gran parte de sus negocios en Europa. La guerra de 1812 interrumpió temporalmente sus planes, pero también le dio la oportunidad de comprar barcos a precio de ganga, ya que la disminución del comercio había hecho que otros comerciantes estuvieran ansiosos por deshacerse de sus flotas.

Después de la guerra, Astor tenía una gran flota de veleros y nuevamente participó activamente en el comercio de China y el Pacífico. Durante un tiempo estuvo involucrado en el contrabando de opio turco (una droga adictiva) a China, pero descubrió que las ganancias no valían el riesgo y abandonó esta empresa. Entre 1815 y 1820 disfrutó de una posición de mando en el comercio con China. A partir de entonces, su interés declinó y dirigió su atención a otras actividades comerciales. Una explicación del éxito de Astor como comerciante fue que tenía el dinero para comprar mercancías de calidad a bajo costo y una flota de barcos que podían transportar las mercancías a los mercados más rápidamente que sus rivales.

Todavía lidiando en años posteriores

Astor se retiró de la American Fur Company y se retiró del comercio interior y exterior en 1834. Se dedicó a otras inversiones, incluidas las inmobiliarias, los préstamos de dinero, las compañías de seguros, la banca, los ferrocarriles y los canales, los valores públicos y el negocio hotelero. El más importante era el inmobiliario. Había invertido algo de capital en tierras al principio de su carrera. Después de 1800 se concentró en bienes raíces en la ciudad de Nueva York. Se benefició no solo de la venta de tierras y rentas, sino también del aumento del valor de las tierras dentro de la ciudad. Durante la última década de su vida, sólo sus ingresos por alquileres superaron los $1,250,000. Su riqueza total se estimó en $ 20-30 millones (la mayor fuente son sus tierras en la isla de Manhattan) a su muerte el 29 de marzo de 1848, a la edad de 84 años.

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