Biografía de John Wilkes Booth

John Wilkes Booth, uno de los actores estadounidenses más prometedores de su tiempo, fue un firme partidario del Sur durante la Guerra Civil (1861-65) y fue el asesino del presidente Abraham Lincoln (1809-1865).

hijo de un actor

John Wilkes Booth nació en Bel Air, Maryland, hijo de Junius Brutus Booth, actor, y Mary Ann Holmes. Era un niño mimado cuya educación se vio limitada debido a que no asistía a la escuela con regularidad. Su padre viajaba a menudo, apareciendo en obras de teatro en otras partes del país, y murió cuando Booth tenía solo catorce años.

Booth era muy guapo y encantador, y cuando aún era adolescente decidió convertirse en actor como su padre y su hermano Edwin. Aunque a veces se negaba a aprender sus líneas y no estaba dispuesto a esforzarse mucho en la actuación, tenía un talento natural que lo hizo popular en las representaciones de las obras de William Shakespeare (1564-1616), especialmente en Richmond, Virginia. En 1860, el año en que Lincoln fue elegido presidente, Booth se hizo más popular mientras tocaba para aprobar audiencias en todo el país. Parecía que pronto sería famoso.

Simpatizado con el Sur

A diferencia del resto de su familia, John Wilkes Booth siempre había sido partidario del Sur. Creía que la Guerra Civil era necesaria para mantener la libertad del Sur. A Booth le molestaba la posición del Norte de que la esclavitud tenía que ser proscrita. Asistió a la ejecución de John Brown (1800–1859), uno de los abolicionistas (oponentes de la esclavitud) más famosos de la historia. Booth escribió que consideraba a los abolicionistas como «traidores» y que merecían el mismo destino que Brown.

Cuando un problema respiratorio en 1863 obligó a Booth a dejar los escenarios por un tiempo, comenzó a trabajar en un plan para secuestrar al presidente Lincoln y llevarlo a Richmond. Es posible que haya tenido la intención de utilizar al presidente en un intercambio para asegurar la liberación de algunos prisioneros confederados (del sur). No se sabe si todo esto fue idea de Booth o si estaba actuando por orden de otra persona. Reclutó a otros seis partidarios confederados en el plan. En marzo de 1865 planearon capturar a Lincoln cerca de Washington, DC, pero el presidente no se presentó. Se cree que la ira de Booth por el fracaso de la misión lo llevó a tomar la decisión de asesinar a Lincoln.

Booth supo al mediodía del 14 de abril que Lincoln asistiría a la representación de una obra llamada Nuestro primo americano en el Ford’s Theatre de Washington esa noche. También se suponía que el vicepresidente Andrew Johnson (1808–1875) y el secretario de Estado William Seward (1801–1872) serían asesinados, pero los otros miembros de la pandilla de Booth no lograron llevar a cabo estos asesinatos. Booth fue al teatro por la tarde y arregló la puerta del palco privado del presidente para que pudiera entrar más tarde. Alrededor de las diez en punto, Booth entró en el teatro, le disparó a Lincoln y saltó al escenario, gritando «¡Sic semper tyrannis! (en latín, ‘¡Así siempre a los tiranos!’) ¡El sur está vengado!» Lincoln murió a la mañana siguiente.

Perseguido y asesinado

Booth se había roto una pierna cuando saltó al escenario después del tiroteo. El dolor lo detuvo mientras intentaba escapar, y él y otro sospechoso se vieron obligados a buscar ayuda médica. Un médico llamado Samuel Mudd trató la pierna de Booth y alimentó a los dos hombres. Durante varios días intentaron cruzar el río Potomac, y cuando finalmente lo lograron, viajaron a la finca de Richard Garrett, al sur del río Rappahannock. Los perseguidores los encontraron en el granero de Garrett el 26 de abril. Cuando Booth se negó a entregarse, el granero fue incendiado. Su figura fue vista brevemente justo cuando se disparó un tiro. Aunque uno de los perseguidores afirmó haberle disparado a Booth, no está claro si lo mataron o se suicidó.

Los amigos pro-sur de Booth fueron detenidos rápidamente y llevados a juicio. Cuatro de ellos fueron condenados a muerte. Mudd y otros dos recibieron cadenas perpetuas. Uno de estos hombres murió en 1867; el otro hombre y Mudd fueron indultados (se les permitió quedar libres y no cumplir las sentencias por los delitos por los que habían sido condenados) en 1869. John Wilkes Booth, el líder del grupo, será recordado para siempre por su visión retorcida de patriotismo. Nunca entendió el horror que le causó su acto, y murió con estas últimas palabras: “Dile a mamá… que morí por mi patria”.

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