Biografía de Lonnie Thompson

El científico Lonnie Thompson es una autoridad en hielo. Durante más de treinta años, ha atravesado todo tipo de terrenos, soportado un calor abrasador y un frío que le rechinaba los dientes, y escaló algunas de las montañas más altas del mundo para recolectar y estudiar el hielo. Thompson estudia los núcleos de hielo de las cimas de las montañas porque proporcionan un mapa histórico del clima de una región; Los núcleos también dan una idea del futuro de la salud de nuestro planeta. A mediados de la década de 2000, el paleoclimatólogo (un científico que estudia climas pasados ​​a través de la historia geológica) hizo un descubrimiento sorprendente: los casquetes polares de montañas como el Kilimanjaro en Tanzania se estaban derritiendo a un ritmo alarmante y podrían desaparecer por completo en un futuro muy cercano. Como resultado, a fines de la década de 2000, Thompson y su equipo viajaron a África, Asia y América del Sur para recuperar muestras de hielo en peligro de extinción. Como explicó el director de la NASA, James Hansen, a Science revista, «Si [Thompson] no lo estuviera haciendo, perderíamos esos registros para siempre. Es una especie de héroe».

Del país del carbón a los casquetes polares

Lonnie G. Thompson nació el 1 de julio de 1948 en Gassaway, una pequeña ciudad en una zona rural pobre de West Virginia. Sus padres nunca fueron a la escuela más allá del octavo grado, pero el joven Lonnie tenía mayores aspiraciones. Desde muy temprana edad mostró interés por la ciencia y mostró el tipo de curiosidad que le serviría de adulto. Por ejemplo, Thompson instaló una estación meteorológica en el granero de su familia y con el dinero del almuerzo hacía apuestas sobre si llovería o no. A fines de la década de 1960, el científico en ciernes se matriculó en la Universidad Marshall, ubicada en Huntington, West Virginia, lo que significó que fue el primer miembro de la familia Thompson en asistir a la universidad. En 1970 se graduó en geología con la intención de convertirse en geólogo del carbón. La decisión fue práctica; Thompson le contó a Kevin Krajick sobre Science revista, «Odiaba la pobreza, y Virginia Occidental está llena de carbón».

«Lo que estamos haciendo es sacar provecho de una cuenta bancaria que se construyó durante miles de años pero que no se repone. Una vez que se haya ido, será difícil reformarla».

Mientras estuvo en Marshall, Thompson también conoció a su futura esposa, Ellen Mosley, quien algún día se convertiría en su socia de investigación y quien finalmente se convirtió en una científica de renombre por derecho propio. Después de graduarse, Thompson y Mosley se dirigieron a la Universidad Estatal de Ohio (OSU) en Columbus para obtener títulos de posgrado en geología. Thompson pronto se involucró en un proyecto de investigación en el Instituto de Estudios Polares de OSU (más tarde rebautizado como Centro de Investigación Polar Byrd) donde los científicos analizaban núcleos de hielo traídos de regiones polares, incluidas Groenlandia y la Antártida. Este era un campo que estaba en su infancia, y Thompson y Mosley estaban fascinados. Al estudiar capas de hielo milenario, los investigadores pudieron analizar los gases, los elementos químicos y las concentraciones de polvo que se habían capturado a lo largo de miles de años. Los datos recopilados revelaron mucho sobre la historia de una región, incluida la temperatura del aire durante un período determinado, qué tan húmeda o seca fue un área, qué tipo de actividad volcánica tuvo lugar, incluso qué tipo de plantas prevalecieron según el tipo. de polen que estaba flotando alrededor.

Pasado mañana: Realidad o ficción

En 2004, Hollywood abordó el problema del calentamiento global en el thriller lleno de acción. Pasado mañana, protagonizada por Dennis Quaid como un paleoclimatólogo que intenta salvar a su hijo del clima fuera de control. Debido al calentamiento global, ha habido un cambio climático abrupto, que crea desastres naturales catastróficos en todo el mundo: granizo del tamaño de una toronja Tokio, Japón; tormentas de nieve azotaron Nueva Delhi, India; y durante la noche, la temperatura en la ciudad de Nueva York cambia de caliente a helada, lo que hace que el océano se hinche y se trague a Manhattan. Todos los cambios climáticos marcan el comienzo de la próxima Edad de Hielo.

Los fanáticos del cine apreciaron los sorprendentes efectos especiales de la película, pero los científicos se interesaron en la película por otra razón. lonnie thompson vio El Día Después de Mañana dos veces, y, como le dijo a Maren Dougherty de National Geographic, «Definitivamente es exagerado. Pero al menos obliga al público estadounidense a pensar en el clima». y el publico fue curioso acerca de cuánta verdad había oculta en la ficción. Stefan Lovgren de National Geographic con Tom Prugh, editor senior del Worldwatch Institute, un centro de investigación de radios con sede en Washington, DC que se enfoca en el medio ambiente. Según Prugh, «hay un núcleo de verdad» en la película, «aunque ha sido ‘Hollywoodizado'».

Prugh continuó explicando que el calentamiento global sí existe y que durante los últimos cien años la temperatura de la Tierra ha aumentado alrededor de 1° Fahrenheit. Puede que no parezca mucho, pero según Prugh es una cantidad significativa de calentamiento que podría tener graves consecuencias. Los cambios de temperatura provocan cosas tales como un aumento en los niveles de los océanos (el agua se expande a medida que se calienta), un aumento en el número y la intensidad de las tormentas y grandes inundaciones. Indirectamente, los cambios climáticos también pueden resultar en la extinción de una especie entera (de plantas, insectos o animales).

Prugh se apresuró a señalar que, a diferencia de la película, cambios climáticos tan drásticos no ocurren de la noche a la mañana. Pero también agregó que los humanos están «pisando el acelerador» al aumentar los gases que están atrapados en la atmósfera terrestre. La quema de carbón, petróleo y gasolina son algunos de los principales culpables. Así que aunque El Día Después de Mañana es solo una película, el cambio climático es un problema muy real. Y Prugh espera que los cinéfilos se lleven algo del cine: «Espero que la gente entienda que el cambio climático está ocurriendo ahora. Está afectando a todos los que están vivos en el planeta, e inevitablemente afectará a sus hijos y a los hijos de sus hijos». Prush también ofreció algunas soluciones sencillas para el día a día. Una sugerencia es apagar la luz cuando salga de una habitación. Dado que más de la mitad de la electricidad generada en los Estados Unidos proviene del carbón, apagar una luz reduce la cantidad de carbono que se libera en el aire. Solo piensa en lo que pasaría si un millón de personas se detuvieran para apagar las luces.

Debido a que el campo era tan nuevo y había tan pocas expediciones de perforación polar, la competencia era feroz. Mosley logró hacerse un hueco en el departamento de geología de la OSU y finalmente se convirtió en investigadora principal de proyectos de perforación en la Antártida. Pero Thompson decidió incursionar en un área de exploración aún más nueva, que implicaba recolectar muestras de hielo de las regiones tropicales del planeta. En ese momento, nadie creía que tales áreas pudieran producir algo valioso; el hielo tropical simplemente no era lo suficientemente viejo o estable para mantener registros a largo plazo. Thompson, sin embargo, estaba convencido de que incluso en climas más cálidos, la elevación de los casquetes polares era tan extrema que las capas de nieve y hielo probablemente permanecían congeladas el tiempo suficiente para revelar todo tipo de datos. Así, en 1974, partió hacia los Andes peruanos para emprender su primer proyecto: el casquete polar de Quelccaya.

En los cinco continentes

Con una elevación de más de 18,000 pies, muy pocas personas (excepto los pastores de ovejas locales) habían estado alguna vez cerca de Quelccaya, y nadie había explorado el enorme montículo de hielo. A medida que subía más y más alto, Thompson experimentó de primera mano los peligros de trabajar a una altura tan extrema; peligros que incluían horrendos dolores de cabeza, dificultad para respirar y el calor abrasador del sol. Además, el explorador novato enfrentó otro obstáculo: los taladros utilizados en la exploración polar no se podían utilizar; eran demasiado pesados ​​y tenían que ser alimentados con un generador. Sin desanimarse, Thompson trabajó con un ingeniero de Nebraska llamado Bruce Koci para diseñar un taladro más liviano que funcionara con energía solar. También hizo un llamado a otros investigadores para que colaboraran con él. En 1983, Thompson, Koci y varios otros científicos llegaron a la cima de Quelccaya. La expedición también incluyó cuarenta mulas, burros y caballos.

Al cabo de diez semanas, el equipo de Thompson había extraído con éxito dos núcleos de hielo que contenían suficiente polvo y escombros para documentar el clima regional hasta 470 CE Fue la primera perforación profunda de un glaciar tropical y el primer registro real de hielo tropical. Los investigadores en otros campos se sentaron y se dieron cuenta del descubrimiento. Los arqueólogos, en particular, estaban complacidos porque la investigación de Thompson ayudó a validar científicamente las teorías sobre las culturas antiguas (como los Tiwanuka) que creían que habían vivido en el área. Los geólogos estaban interesados, pero no demasiado impresionados; un núcleo de mil quinientos años no era nada comparado con el hielo polar centenario. Pero Thompson estaba lejos de terminar. Durante los siguientes quince años realizó innumerables expediciones para probar su punto de que la exploración de hielo tropical era válida. Y, acompañándolo en sus viajes, estaban los miembros principales de su equipo de Quelccaya, incluidos Koci y el climatólogo Keith Mountain. Como Mountain le dijo a Kevin Krajick: «Todos hemos perdido suficiente piel y sangre como para que nadie necesite que le digan qué hacer. Algo se rompe, lo arreglamos. Los problemas surgen, sabemos que debemos apartarnos».

Thompson y su equipo viajaron a quince países de los cinco continentes, escalando a algunas de las elevaciones más altas jamás exploradas. En el camino se encontraron con innumerables obstáculos. En 1991 y 1992, mientras se enfrentaba a la capa de hielo de Guliya en el oeste de China, las muestras tuvieron que transportarse a través del desierto de Ghobi en camiones antiguos y mantenerse frescas con helado. Una caminata de 1993 al pico más alto de Perú, Huascarán, fue tan traicionera que el equipo terminó viviendo en el sitio de perforación durante cincuenta y tres días, lo que resultó en quizás el récord del tiempo más largo que se pasó viviendo a gran altura. Y en 1997, antes de escalar la capa de hielo de Sajama en Bolivia, Thompson y su equipo tuvieron que participar en una ceremonia con miembros de una tribu local que creían que era necesario apaciguar a las deidades de la montaña. Sin embargo, todos los esfuerzos valieron la pena, ya que Thompson comenzó a llevar a casa núcleos de hielo llenos de información.

Descubrimientos asombrosos y predicciones sombrías

A fines de 1997, Thompson realizó lo que resultaría ser su expedición más importante hasta la fecha cuando lideró un equipo de investigadores de los Estados Unidos, China, Perú, Rusia y Nepal para explorar el glaciar Dasuopo en el Tíbet. A 26,293 pies, fue y sigue siendo el proyecto de núcleo de hielo más alto del mundo. Las muestras tomadas del sitio arrojaron un registro asombrosamente completo de la región que abarcó más de mil años. De particular interés fueron los registros que detallan la historia del monzón del sur de Asia, que es un evento climático que ocurre en ciclos anuales en India, Pakistán y el oeste hacia África. Los cambios en el ciclo del monzón pueden provocar sequías o inundaciones catastróficas. Los datos de Thompson indicaron que ocurrió un cambio importante en 1790, lo que condujo a una sequía significativa que duró siete años. Como resultado, más de seiscientas mil personas murieron solo en la India.

En febrero de 2001, Thompson presentó sus sorprendentes hallazgos en una reunión anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia. Pero acababa de regresar de una expedición al monte Kilimanjaro en África occidental y también tenía noticias alarmantes para compartir: la capa de hielo de la montaña estaba desapareciendo a un ritmo increíble. Según los datos de Thompson, el 82 por ciento de la capa de hielo se había derretido entre 1912 y 2000, y la tasa de desintegración se estaba acelerando. Predijo que para el 2015 el tope se habría ido. Thompson también reveló que el mismo fenómeno estaba ocurriendo en otras áreas tropicales también. En Quelccaya, por ejemplo, el límite se había reducido en aproximadamente una quinta parte desde que hizo su primer viaje allí veintiocho años antes.

Algunos científicos afirmaron que el derretimiento se debió a una combinación de factores naturales y artificiales. Thompson, sin embargo, vinculó directamente el derretimiento con el calentamiento global acelerado, que es el aumento de la temperatura de la tierra causado por una mayor densidad de gases (como el monóxido de carbono) en la atmósfera terrestre. «No hay dudas en mi mente», explicó Thompson en su informe, que apareció en Equipo revista, «que el calentamiento es en parte, si no totalmente, impulsado por la actividad humana». Señaló el hecho de que las muestras revelaron un aumento de cuatro veces en el polvo atrapado en el hielo y una duplicación de las concentraciones de monóxido de carbono. La revelación más preocupante de Thompson fue que, según el análisis del hielo tanto del Tíbet como de África, la última década había sido la más cálida en mil años.

La misión personal de Thompson

Aunque los hallazgos de Thompson provienen de los trópicos, siente que sus predicciones tienen un efecto de gran alcance. «Estos glaciares tropicales son un sistema de alerta temprana para el clima de la Tierra», le dijo a Maren Dougherty de National Geographic. Continuó explicando que abordar el calentamiento global es responsabilidad de todos: «Es solo cuestión de tiempo antes de que todos se den cuenta de que tenemos que hacer algo si queremos mantener el tipo de civilización en la que vivimos». Como resultado, Thompson y su esposa se han propuesto como misión personal educar a las personas, desde niños en la escuela primaria hasta investigadores universitarios, que los humanos están calentando la tierra, pero que no es demasiado tarde para hacer algo al respecto.

Thompson también se propuso como misión personal hacer expediciones maratónicas a sitios de casquetes polares en peligro de extinción. «Tenemos que conseguir estos archivos antes de que desaparezcan», comentó a Ned Rozell de Alaska foro de ciencia A fines de 2004, Thompson regresó a Quelccaya y el Himalaya, y él y su equipo exploraron al menos otros trece sitios en todo el mundo, incluidos picos en Rusia y uno en la isla Heard, un pequeño lugar en el Océano Índico que nunca ha sido explorado. antes de. Aunque la comunidad científica finalmente reconoció que las regiones tropicales son áreas cruciales de investigación, la financiación de este tipo de proyectos seguía siendo difícil de conseguir. Como resultado, Thompson comenzó a buscar algunos métodos de financiación no tradicionales. Por ejemplo, se ha acercado a donantes privados como el magnate de los medios Ted Turner (c. 1938–) y compañías que se enfocan en equipos para actividades al aire libre, incluido Lands’ End.

Mientras tanto, Thompson y sus investigadores de la Universidad Estatal de Ohio, donde es profesor titular, estudian las muestras de hielo que se almacenan en cámaras frigoríficas. La instalación de almacenamiento de OSU tiene aproximadamente 2,100 pies cuadrados y contiene núcleos de hielo que, si se colocaran de extremo a extremo, se extenderían más de cuatro millas. Es importante mantenerlos, explicó Thompson a National Geographic, porque son archivos vivos. Dichos archivos resultan valiosos para otros investigadores de otras instituciones y son importantes para el futuro. «Porque está claro», agregó Thompson, «que en tan solo 15 años, no podrás salir al mundo real para recuperar ese récord».

El Indiana Jones de los científicos

Los descubrimientos de Thompson lo han convertido en un hombre muy famoso. Aparece regularmente en los titulares nacionales, ha sido invitado a la Casa Blanca para compartir sus opiniones expertas y los ambientalistas lo consideran un portavoz del planeta. Los compañeros científicos a veces dudan del momento exacto de sus predicciones, pero también reconocen a Thompson como un geólogo ferozmente dedicado a su trabajo. Según el geoquímico de la Universidad de Harvard, Daniel Schrag, quien habló con Krajick, «es el ser vivo más parecido a Indiana Jones». Una descripción extraña para el tranquilo y con gafas Thompson, que no se considera un aventurero. «Solo quiero los datos», admitió a Krajick. Y Thompson parece decidido a obtener los datos independientemente de su propia seguridad personal. Tiene un defecto menor en una válvula cardíaca y en 1996 le diagnosticaron asma grave. Ambas condiciones podrían resultar fatales para alguien que sube a alturas elevadas. Pero, como dijo Ned Rozell, «Thompson no descansará mientras el hielo siga allí».

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