Biografía de Peter Vitousek

Cuando comenzó sus estudios de joven, Peter Vitousek no tenía planes de convertirse en uno de los principales ecologistas del mundo. El nativo de Hawái comenzó como estudiante de ciencias políticas y cambió a ecología cuando se encontró con un libro sobre el daño causado a ciertas regiones cuando se introducen y se apoderan de nuevas especies de plantas y animales. Después de completar su educación y convertirse en profesor universitario e investigador científico, Vitousek finalmente terminó en su estado natal, estudiando la vegetación y la vida silvestre con la esperanza de conservar los ecosistemas (la interacción de los organismos y el entorno que los rodea) en Hawái y en todo el mundo. Uno de los temas en los que se ha centrado Vitousek tiene que ver con el problema del exceso de nitrógeno en el medio ambiente. El nitrógeno es un elemento que ocurre naturalmente, pero también ingresa al suelo y al agua a través de su uso en fertilizantes y como subproducto de la quema de combustibles como la gasolina. Un exceso de nitrógeno altera el equilibrio biológico de todo el planeta. Elegido por Equipo revista en 2001 como uno de los mejores científicos de los Estados Unidos, Vitousek ha utilizado su investigación pionera en Hawai para demostrar la interconexión de los ecosistemas en todo el mundo.

El pasatiempo de la infancia se convierte en una pasión para toda la vida.

Vitousek nació en 1949 en Honolulu, que está en Oahu, una de varias islas que constituyen el estado de Hawái. De niño, no estaba especialmente interesado en la ecología u otras ciencias ambientales, pero disfrutaba pasar tiempo al aire libre, explorando la isla. El dijo medio ambiente hawaii, «[Yo] pasé mucho tiempo caminando en el Ko’olau cuando era niño, sin saber mucho lo que estaba mirando, pero me gustaba mucho estar afuera». Su familia pasaba parte de cada año en Kona, una región costera de la isla de Hawái. El padre de Vitousek se había criado en esa zona y su abuela todavía vivía allí. Durante esos viajes a Kona, Vitousek pasó tiempo con algunos de los amigos de la infancia de su padre, muchos de los cuales eran ganaderos y conocían íntimamente la tierra. Aprendió mucho sobre la vegetación nativa de Hawái y cultivó un amor por la belleza natural de su estado.

«Un desafío tremendamente importante es hacer que las personas se den cuenta de cuán extraordinario es un lugar [Hawái]. No solo para que las personas en Hawái aprecien lo que tenemos, sino como una oportunidad para que las personas en el resto del mundo vengan a ver y apreciar. «

Cuando llegó el momento de elegir una especialidad en la universidad, Vitousek eligió un campo que tenía poco que ver con su interés por explorar el aire libre. Comenzó a estudiar ciencias políticas en Amherst College en el oeste de Massachusetts. Tomó un curso de inglés sobre literatura científica, una clase que cambiaría el curso de su vida. A la clase se le asignó un libro escrito por un ecologista británico, Charles Elton, que detallaba el impacto de las invasiones biológicas. A veces, cuando una especie de planta o vida silvestre se introduce en un área donde esa especie normalmente no crece o vive, puede apoderarse o invadir el ecosistema del área, lo que tiene un efecto tremendo y, a menudo, dañino. Las descripciones del libro de Elton sobre las invasiones biológicas en Hawái encendieron una chispa en Vitousek. recordó a Medio ambiente Hawái: «Muchas cosas simplemente se juntaron para mí entonces. Tuve esa experiencia, lo vi y luego leí sobre eso y me di cuenta de que encajaba en algún lugar en el contexto de la conservación y la biología. Me entusiasmó mucho hacer algo».

Vitousek comenzó a tomar clases de biología en Amherst. Si bien se graduó en 1971 con una licenciatura en ciencias políticas, ese tema había quedado relegado a un segundo plano frente a otros tipos de ciencia en términos de su pasión. Después de dejar Amherst, se inscribió en un programa de posgrado en Dartmouth College, en Hanover, New Hampshire, donde obtuvo su doctorado en ciencias biológicas en 1975. Vitousek comenzó su carrera enseñando e investigando en la Universidad de Indiana y en la Universidad de Carolina del Norte. En 1984 se convirtió en profesor en la Universidad de Stanford en Palo Alto, California. La ubicación de esa universidad lo acercó a su hogar, con Hawái a solo unas pocas horas en avión de California. Durante los primeros años que trabajó en Stanford, Vitousek pasó cada vez más tiempo realizando investigaciones en Hawái. A principios de la década de 1990, Vitousek trabajaba casi exclusivamente en Hawái, cumpliendo su objetivo a largo plazo de regresar a casa. En 1990 ganó una subvención, conocida como beca, del Programa Pew Fellows en Conservación Marina. Esta subvención le permitió estudiar los efectos de la introducción de pastos no nativos en la ecología local de Hawái. Como parte de su beca, también ayudó a educar al público sobre los cambios ambientales que tienen lugar en todo el mundo.

Es un mundo pequeño después de todo.

Con base en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawái, Vitousek y sus colegas examinan, como dijo medio ambiente hawaii, «cómo funcionan los ecosistemas completos, cómo funciona la relación entre las plantas y los suelos en grandes escalas de espacio y tiempo». Hawái es un campo de pruebas ideal para los ecologistas porque está muy aislado geográficamente. Pocas especies de plantas se encuentran de forma natural en Hawái, y estas pocas han tenido que adaptarse a la variedad de climas y entornos que se encuentran allí. En lugar de tratar de recuperar la vitalidad de las áreas que han sido dañadas, el enfoque de Vitousek para proteger los ecosistemas de Hawái consiste en concentrarse en las áreas relativamente vírgenes, trabajando para mantener estas áreas protegidas en la mejor forma posible. Tales áreas han sido protegidas por organizaciones como Nature Conservancy, que se dedica a la preservación de plantas y vida silvestre, así como por sistemas de parques nacionales y estatales. Estas áreas se han salvado del desarrollo inmobiliario y se han monitoreado cuidadosamente para mantener alejadas a las especies invasoras y permitir que prosperen las especies nativas. «Esos son lugares que no se parecen a ningún otro lugar en la tierra», dijo Vitousek. Medio ambiente Hawai. «Son únicos». Vitousek considera que las especies invasoras son la mayor amenaza para los ecosistemas en Hawái y otros lugares. Equipo La revista señaló que tales «invasiones biológicas» han sido responsables de un tremendo daño ecológico en Hawái: «Las veinte especies de aves no voladoras de Hawái han desaparecido, y la mitad de las voladoras también. Una sexta parte de las plantas nativas han desaparecido y El 30 por ciento de los restantes están amenazados”.

Un aspecto significativo de la investigación de Vitousek ha involucrado el estudio de cómo los ecosistemas separados por miles de kilómetros pueden interactuar y afectarse entre sí. Él y sus colegas examinaron la composición química del suelo y la roca en sitios volcánicos, que abundan en Hawái. Algunos de los sitios eran relativamente jóvenes, de solo trescientos años, y allí, las plantas obtenían sus nutrientes de la lava endurecida. En los sitios más antiguos, algunos con una antigüedad de 4.1 millones de años, los científicos descubrieron que las plantas habían sido alimentadas por minerales de otro lugar por completo. Los nutrientes en estos sitios habían llegado a través del rocío y el polvo del océano, algunos de los cuales se habían originado a miles de kilómetros de distancia, en Asia central. Vitousek concluyó, como dijo Tiempo, que «ningún ecosistema está completamente aislado».

Vitousek cree que una forma de garantizar que las áreas vírgenes de Hawái estén protegidas en el futuro es educar a las personas de todo el mundo sobre el lugar especial que es Hawái. El dijo medio ambiente hawaii, «En términos de apreciar cómo funciona el mundo, evolutivamente, ecológicamente, culturalmente, no hay nada como Hawái. Y las personas que vienen aquí deberían ver más de eso, apreciar más de eso, disfrutarlo más». Vitousek reconoce que muchas personas solo piensan en hermosas playas y palmeras cuando piensan en Hawái, pero considera de vital importancia informar a los visitantes potenciales que Hawái tiene mucho más que ofrecer. Quiere promover Hawái como un destino ideal para ecoturistas, viajeros apasionados por visitar áreas de extraordinaria belleza natural. Vitousek entiende que un mayor número de turistas que visitan los ecosistemas remotos y protegidos de Hawái podría afectar esas áreas, pero cree que los beneficios superan las amenazas. A medida que un número cada vez mayor de personas llega a sentir la misma pasión que Vitousek por preservar los tesoros naturales del mundo, las posibilidades de que tales tesoros sobrevivan para las generaciones venideras aumentan enormemente.

Corregir un desequilibrio

Además de encontrar formas de proteger los ecosistemas, Vitousek también ha centrado su investigación en el problema del exceso de nitrógeno en el medio ambiente. El nitrógeno constituye el 78 por ciento de la atmósfera de la Tierra, pero en las últimas décadas se ha encontrado mucho más nitrógeno del que ocurre naturalmente en el agua y el suelo en todo el mundo. Parte del exceso de nitrógeno se introduce a través de la quema de combustibles fósiles, que se extraen del suelo y provienen de restos antiguos de plantas y animales. Los combustibles fósiles incluyen carbón, gas natural y petróleo crudo. El petróleo crudo se utiliza para fabricar gasolina y combustible diésel, que se queman en los motores de automóviles, camiones y aviones, entre otras máquinas. Otra fuente importante de exceso de nitrógeno proviene de los fertilizantes utilizados en el cultivo. El nitrógeno es un antígeno anhidro, los agricultores, sirven como elementos esenciales de trazas de minerales traza, o ————– Si bien Vitousek reconoce que los avances en la agricultura, incluidas las mejoras realizadas en los fertilizantes que contienen nitrógeno, han ayudado a alimentar a miles de millones de personas, afirma que el uso de nitrógeno debe controlarse cuidadosamente para evitar alterar el delicado equilibrio de la naturaleza.

Ese equilibrio ha sido alterado por el exceso de nitrógeno. El nitrógeno de los fertilizantes se lava en los ríos y lagos, y eventualmente termina en los océanos y otras grandes masas de agua. La presencia de este nitrógeno provoca el crecimiento explosivo de ciertos tipos de algas, que son plantas u organismos similares a plantas que crecen en el agua. Estas «floraciones» de algas pueden ser enormes, y cuando mueren, comienzan a descomponerse a medida que se hunden, absorben oxígeno en el agua. La falta de oxígeno da como resultado una asfixia generalizada entre otras plantas y animales marinos. Los científicos han notado con gran preocupación una gran proliferación de algas, del tamaño del estado de Nueva Jersey, en el Golfo de México. Esta floración, que se cree que es el resultado del exceso de nitrógeno, ha sido etiquetada como una «zona muerta» debido a la incapacidad de muchas especies para sobrevivir en esa área. La zona muerta del Golfo de México es una de las cincuenta áreas de este tipo en las aguas costeras de todo el mundo. Estas zonas muertas han comenzado a representar una amenaza significativa para los ecosistemas marinos y, en algunos casos, han devastado la industria pesquera de una región.

Los científicos también han notado un problema relacionado con los niveles de nitrógeno en el suelo. Parte del nitrógeno liberado a la atmósfera por la quema de combustibles fósiles regresa a la tierra como parte de la lluvia ácida, que es lluvia, nieve o niebla que contiene niveles dañinos de ácido resultantes de la contaminación del aire. Cuando se convierte en parte del suelo, este tipo de nitrógeno atrae nutrientes importantes como el potasio, el magnesio y el calcio, quitándoles esos nutrientes a las plantas que los necesitan. El exceso de nitrógeno en el suelo puede provocar un crecimiento explosivo en algunas especies de plantas, pero puede sofocar a otras.

Vitousek ha trabajado para difundir los problemas del exceso de nitrógeno y los muchos efectos nocivos de este desequilibrio. También educa a la gente sobre lo que se puede hacer para contrarrestar este problema ambiental. Una forma de mejorar la situación es un uso más moderado de fertilizantes a base de nitrógeno en las granjas de todo el mundo. Los agricultores pueden medir la cantidad de nitrógeno en el suelo y aplicar solo la cantidad de fertilizante que sea absolutamente necesaria. Además, los agricultores pueden plantar más plantas «fijadoras de nitrógeno» como la soja, la alfalfa y los guisantes, todas las cuales son eficaces para convertir el nitrógeno que existe en el aire en un nutriente utilizable, lo que reduce la necesidad de fertilizantes. Vitousek y muchos otros científicos ambientales también abogan por una reducción en la quema de combustibles fósiles, lo que puede lograrse mediante el uso generalizado de automóviles más eficientes en combustible. Vitousek ha dedicado su vida a estudiar el funcionamiento interno de los ecosistemas y luego aplicar su conocimiento para recomendar mejoras en el medio ambiente global. La colega de Vitousek, Jane Lubchenco, ecologista marina, dijo Equipo Lo que hace que el ecologista hawaiano sea tan único: «Peter es un verdadero visionario. Es inusual tener a alguien que esté simultáneamente interesado en el panorama general y en echar un vistazo muy detallado a los procesos mismos».

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