Biografía de Rachel Fuller Brown

Rachel Fuller Brown, junto con su socia Elizabeth Hazen, desarrollaron el primer antibiótico eficaz contra las enfermedades fúngicas en humanos, el avance biomédico más importante desde el descubrimiento de la penicilina dos décadas antes. Nystatin ganó más de $ 13 millones en regalías durante la vida de Brown, que ella y Hazen dedicaron a la investigación científica.

Vida temprana

Rachel Fuller Brown nació en Springfield, Massachusetts, el 23 de noviembre de 1898, hija de Annie Fuller y George Hamilton Brown. Su padre, un agente inmobiliario y de seguros, trasladó a la familia a Webster Groves, Missouri, donde ella asistió a la escuela primaria. Aunque Fuller no se interesó de inmediato por la ciencia, estaba fascinada con los insectos y los coleccionaba y estudiaba. En la escuela, sin embargo, Fuller hizo todo lo posible para evitar las clases de ciencias.

En 1912, el padre de Brown abandonó a la familia. Ella y su hermano menor regresaron a Springfield con su madre, quien, para mantenerlos, trabajó como secretaria y luego como administradora en varias iglesias episcopales. Debido a la situación financiera de la familia, parecía que la educación de Brown terminaría después de la escuela secundaria. Pero el arduo trabajo y la determinación de Brown impresionaron a Henrietta F. Dexter, una rica amiga de su abuela, quien decidió financiar la matrícula de Brown en Mount Holyoke College en las cercanías de South Hadley, Massachusetts.

En Mount Holyoke, Brown inicialmente se especializó en historia, pero descubrió la química cuando cumplía con un requisito de ciencias. Decidió hacer una doble especialización en historia y química, obteniendo su título en 1920. Más tarde fue a la Universidad de Chicago para completar su maestría en química orgánica. Durante tres años enseñó química y física en la Escuela Francis Shimer cerca de Chicago. Con sus ahorros regresó a la universidad para completar su doctorado en química orgánica, con especialización en bacteriología. Presentó su tesis (un proyecto de investigación requerido para graduarse) en 1926, pero hubo un retraso en la organización de sus exámenes orales, que necesitaba completar para obtener su título. Cuando sus fondos se agotaron, Brown se vio obligada a abandonar Chicago antes de sus exámenes. Aceptó un trabajo como asistente de química en la División de Laboratorios e Investigación de la

Descubre antibiótico fúngico

El trabajo inicial de Brown en el Departamento de Salud se centró en identificar los tipos de bacterias que causaban la neumonía, una enfermedad que provoca la inflamación de los pulmones. Brown ayudó a desarrollar una vacuna contra la neumonía (un agente que se usa para combatir la enfermedad) que todavía se usa en la actualidad. En 1948 se embarcó en el proyecto con su socia Elizabeth Hazen, una autoridad líder en hongos, que les traería el mayor respeto de sus pares: el descubrimiento de un antibiótico para combatir las infecciones fúngicas. La penicilina, un antibiótico innovador que se usa para combatir una variedad de enfermedades, se descubrió en 1928 y, en los años siguientes, los antibióticos se usaron cada vez más para combatir enfermedades bacterianas. Sin embargo, un efecto secundario fue el rápido crecimiento de hongos que podrían provocar dolor en la boca o malestar estomacal. Otras enfermedades fúngicas sin cura incluyen infecciones que atacan el sistema nervioso central, el pie de atleta (un hongo del pie) y la tiña (una enfermedad contagiosa de la piel).

Se sabía que los microorganismos (animales o plantas de tamaño microscópico) llamados actinomicetos que vivían en el suelo producían antibióticos. Aunque algunos mataron hongos, también resultaron fatales para probar ratones. Hazen finalmente redujo la búsqueda a un microorganismo tomado del suelo cerca de un granero en la granja lechera de un amigo en Virginia, más tarde llamado streptomices norsei. Los análisis químicos de Brown revelaron que el microorganismo producía dos sustancias antifúngicas, una de las cuales resultó demasiado tóxica (mortal) con animales de prueba para su uso médico humano. El otro, sin embargo, parecía prometedor: no era tóxico para los animales de prueba y atacaba tanto un hongo que invadía los pulmones y el sistema nervioso central como la candidiasis, una infección de la boca, los pulmones y la vagina.

Brown purificó (limpió) este segundo antibiótico en pequeños cristales blancos, y en 1950 Brown y Hazen anunciaron en una reunión de la Academia Nacional de Ciencias que habían encontrado un nuevo agente antifúngico. Lo patentaron (obtuvieron el derecho oficial sobre el producto) a través de la Corporación de Investigación sin fines de lucro, nombrándolo «nistatina» en honor a la División de Laboratorios e Investigación del Estado de Nueva York. La licencia de la patente se emitió a ER Squibb and Sons, que desarrolló un método seguro y eficaz de producción en masa. El producto, llamado Mycostatin, estuvo disponible en forma de tabletas en 1954 para pacientes que padecían candidiasis. La nistatina también ha resultado valiosa en aplicaciones agrícolas y ganaderas, e incluso se ha utilizado para restaurar valiosas obras de arte.

Carrera posterior

En 1951, los laboratorios del Departamento de Salud ascendieron a Brown a bioquímico asociado. Brown y Hazen continuaron su investigación y descubrieron dos antibióticos adicionales, phalamycina y capacidina. Brown y Hazen recibieron el Premio Squibb de 1955 en Quimioterapia, el tratamiento de enfermedades a través de agentes químicos. Brown ganó el Premio al Servicio Distinguido del Departamento de Salud del Estado de Nueva York cuando se jubiló en 1968, y el Premio Rhoda Benham de la Sociedad Médica Micológica de las Américas en 1972. En 1975, Brown y Hazen se convirtieron en las primeras mujeres en recibir el premio Chemical Pioneer. Premio del Instituto Americano de Químicos. En un comunicado publicado en el Químico poco antes de morir, Brown esperaba un futuro de «igualdad de oportunidades y logros para todos los científicos, independientemente del sexo».

Al jubilarse, Brown mantuvo una vida comunitaria activa y se convirtió en la primera mujer miembro de la junta parroquial (administradora) de su iglesia episcopal. A su muerte, el 14 de enero de 1980, le había devuelto el dinero a Henrietta Dexter, la mujer rica que hizo posible que ella asistiera a la universidad. Quizás aún más significativo, usó las regalías (dinero ganado) de la nistatina para ayudar a crear nuevos fondos para investigación científica y becas.

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