Biografía de Russell Simmons

Russell Simmons encabeza un imperio construido por la música rap. Como cofundador del sello discográfico pionero Def Jam en la década de 1980, ayudó a impulsar las carreras de varios artistas importantes, como Run-DMC y los Beastie Boys. Su imperio incluye una línea de ropa e incluso una bebida energética, pero es su activismo social lo que ha hecho que algunos digan que algún día podría ser el alcalde ideal de la ciudad de Nueva York. Simmons a menudo se describe como el hombre que hizo de la cultura urbana negra una parte de la corriente principal, pero Newsweek Johnnie L. Roberts de ‘s señaló que «en la opinión de muchos, ahora está emergiendo como el líder potencialmente más creíble y efectivo de la generación posterior a los derechos civiles».

El vecindario estaba en el límite de lo áspero

Russell Simmons nació en 1957 en Jamaica, una parte de Queens en las afueras de la ciudad de Nueva York. Era el segundo de tres hijos en su familia, y sus padres se graduaron de la Universidad de Howard en Washington, DC. Su padre era un maestro que finalmente se convirtió en profesor de historia negra en la Universidad de Pace, y su madre trabajaba para la Ciudad de Nueva York. Departamento de Parques como director de recreación.

La familia Simmons se mudó al vecindario Hollis de Queens cuando Simmons tenía ocho años. Su casa estaba cerca de una esquina que era un conocido lugar de encuentro entre los consumidores de drogas y sus traficantes. Su hermano mayor, Danny, fue atraído por la escena y se convirtió en adicto a la heroína. Russell parecía dirigirse por un camino igualmente triste. Comenzó a vender marihuana cuando aún estaba en la escuela secundaria y durante un tiempo fue miembro de una pandilla local llamada Seven Immortals. Cuando tenía dieciséis años, le disparó a alguien que intentó robarle. Fue arrestado dos veces por otros cargos y recibió un período de libertad condicional. Sin embargo, Danny terminó cumpliendo una temporada en la cárcel por consumo de drogas.

«La cultura negra o la cultura urbana es para todas las personas que la compran y no solo para los negros. Ya sea en películas, televisión, discos, publicidad o ropa, no acepto la caja en la que me colocan».

En 1975, cuando tenía dieciocho años, Simmons comenzó a tomar clases en el Manhattan City College. Encontró trabajo en una tienda de Orange Julius en Greenwich Village, pero en algún momento también financió su estilo de vida de club vendiendo cocaína falsa. Si la policía lo atrapaba, razonó, no estaba haciendo nada ilegal, pero Simmons, por supuesto, enfrentaba una amenaza mayor de parte de los clientes enojados. Durante estos años frecuentó los clubes de baile de los distritos exteriores de Nueva York, donde la música era predominantemente disco. Pero luego se filtró un nuevo movimiento, que había surgido de los barrios más duros del Bronx y Harlem: los artistas cantaban sus propias rimas sobre una canción clásica, como «Flashlight» de George Clinton (1941–). Simmons estaba en uno de esos clubes en 1977 cuando vio lo loca que estaba la multitud con una canción de un rapero y DJ llamado Eddie Cheeba, y decidió que ese era el sonido del futuro.

Su futuro, en particular. Simmons abandonó el negocio de las drogas falsas y, finalmente, dejó el City College con solo unos pocos créditos para obtener un título en sociología. Comenzó a promocionar conciertos y luego formó su propia compañía de gestión de artistas, a la que llamó Rush Management, en honor a su apodo de la infancia. Algunas de las primeras canciones de rap que se escucharon en la radio fueron de sus actos, incluido «Christmas Rappin ‘» de Kurtis Blow (1959–). También dirigió a Whodini, pero fue el grupo al que se unió su hermano adolescente, Joey (1964–), en Hollis lo que puso a Simmons y su compañía en el mapa.

Krush Groove

La película 1985 Krush Groove se basó libremente en la vida de Russell Simmons hasta ese momento. Contó con una variedad de los mejores actos musicales de la época, desde Run-DMC y los Beastie Boys hasta LL Cool J y un joven Bobby Brown cuando aún era miembro de New Edition. Fue dirigida por Michael Schultz (1938–), quien hizo dos clásicos cinematográficos anteriores de la vida urbana afroamericana, Cooley alta y lavado de autos Simmons fue uno de los productores de la película.

Dos décadas después de su lanzamiento, Krush Groove se ha convertido en un clásico de culto, una instantánea de los primeros días de la música rap cuando los críticos culturales y los ejecutivos de las compañías discográficas predijeron que el estilo era simplemente una moda pasajera. Un actor entonces desconocido llamado Blair Underwood (1964–) fue elegido para el papel del promotor musical de la ciudad de Nueva York Russell Walker, propietario del sello Krush Groove. Uno de sus actos tiene un éxito seguro, pero Walker no tiene los fondos para presionar los registros y entra en un peligroso acuerdo financiero con traficantes de drogas locales y usureros. También pelea con una de sus estrellas por otra artista, Sheila E. (1957–), con quien ambos quieren salir. Sin embargo, la trama de la película no venía al caso: Simmons quería mostrar la variedad de jóvenes talentos que emergían de la escena de la música negra de Nueva York y también representar su vitalidad.

Lanzó el primer sello serio de rap

Joey era el «Run» en Run-DMC, que tenía un estilo de rap sobrio y duro que también estaba lleno de humor inteligente y comentarios sociales incisivos. El primer sencillo del grupo, «It’s Like That», fue lanzado en 1983 y marcó la pauta para el resto de la década. Simmons ayudó a que el grupo de su hermano fuera inmensamente exitoso, especialmente después de que se asoció con un estudiante universitario blanco de Long Island, Rick Rubin (1963–), para lanzar Def Jam Records en 1985. Con su primera oficina ubicada en el dormitorio de Rubin en la Universidad de Nueva York. , surgieron como los primeros grandes jugadores en la escena de la música rap. El primer sencillo del sello fue de LL Cool J (1968–), «I Need A Beat», y ayudó a que Simmons y Rubin firmaran un contrato de distribución con CBS Records.

A mediados de la década de 1980, Simmons se hizo conocido por su oído agudo y su capacidad para predecir el próximo gran éxito en la música. Ayudó a llevar a los Beastie Boys a una audiencia más amplia, e incluso revivió las carreras del grupo de rock Aerosmith, cuando Run-DMC hizo una versión de su éxito de 1975 «Walk This Way». Los dos grupos incluso hicieron un video juntos, que se convirtió en un clásico de la primera década de MTV al aire. Como Fast Company La escritora Jennifer Reingold explicó, en 2003, «la unión del rock duro y el rap parece natural, dos hilos de la misma angustia e ira adolescente. Pero a mediados de la década de 1980, la idea de que a los niños negros de la calle y a los habitantes blancos de los suburbios les podría gustar la misma música era impactante.»

Simmons pasó a guiar a artistas como Will Smith (1968–), cuando todavía era el rapero conocido como «Fresh Prince», así como Public Enemy, al éxito general. Cuando la modelo/escritora Veronica Webb le preguntó en un artículo en Entrevista si había «inventado» el género rap, dijo que no. «Yo no lo inventé», explicó, «pero fui el primero en creer que el artista era más grande que la canción. Otros sellos creían que los artistas solo viven disco a disco. Yo no tenía esa mentalidad disco que tú tiró a los artistas después del éxito de la canción». Él y Rubin disolvieron su sociedad comercial a fines de la década de 1980, pero Simmons pasó a conquistar audiencias en otros lugares. Lanzó Def Comedy Jam, que presentó a comediantes como Martin Lawrence (1965–) y Bernie Mac (1958–) a principios de la década de 1990, y se convirtió en uno de los programas mejor calificados de HBO. En 1992, Simmons fundó Phat Fashions, una línea de ropa que comenzó a crecer a un ritmo de alrededor del treinta por ciento anual durante la próxima década.

Imperio expandido para servir a la comunidad

Rush Communications se convirtió en el grupo paraguas de todas las empresas de Simmons. En un momento a principios de la década de 2000, estos incluían un refresco energético llamado DefCon3, un teléfono inalámbrico que diseñó para Motorola que se vendió por $ 549, una empresa conjunta con una importante agencia de publicidad de Manhattan, una empresa de zapatillas deportivas con su hermano y Rush Card, una tarjeta de débito Visa prepaga dirigida a los cuarenta y cinco millones de estadounidenses que no tienen cuenta corriente ni acceso a tarjetas de crédito.

Simmons dijo que la idea de la tarjeta de débito surgió después de que alguien sugiriera la idea de una tarjeta telefónica prepaga. Si bien el tono que escuchó sonaba rentable, también fue una estafa para los usuarios. «Rechazaré un trato. Porque la gente tiene signos de dólar en los ojos», dijo. Semana comercial en línea escritor David Liss. «Ganar dinero es una actividad pedestre. El reto está en crear un producto o servicio que el mundo realmente necesite».

Tan comprometido como está con la construcción de un imperio que lo mantenga en la cima de las listas de compañías de entretenimiento de propiedad negra en Estados Unidos, Simmons también está interesado en avanzar en varios frentes nuevos. Lanzó Def Poetry Jam, que también fue realizado por HBO e incluso se convirtió en un espectáculo de Broadway ganador del premio Tony en 2003, y se desempeña como presidente de la junta de Hip-Hop Summit Action Network. Las cumbres se llevan a cabo en varias ciudades estadounidenses y los alcaldes aparecen regularmente junto con invitados especiales como Snoop Dogg (1972–). Su objetivo es aumentar la conciencia política entre los jóvenes estadounidenses y también sirven como un evento de registro de votantes. El poder político que Simmons tenía repentinamente atrajo a todos los principales aspirantes a la presidencia del Partido Demócrata, desde John Kerry (1943–) hasta Al Sharpton (1954–), a su cumbre para discutir temas a fines de 2003.

Devoto del yoga y Deepak Chopra

Simmons vendió su participación restante en Def Jam en 1999 por 120 millones de dólares. Cuatro años más tarde, se estimó que su imperio generaba ventas por 530 millones de dólares anuales. Gran parte de eso provino de su línea de ropa, que amplió con su esposa, la ex modelo Kimora Lee Simmons (1975–), para incluir Baby Phat y Phat Farm Kids. Vendieron una participación en su empresa a principios de 2004 por $ 140 millones, en un intento de llevarla a más tiendas departamentales y especializadas. «Cuando empecé», dijo Nueva York la escritora Vanessa Grigoriadis en 1998, «querían ponerme en la parte étnica de los grandes almacenes. Pero el artículo más vendido de Phat Farm es un suéter de golf rosa, no es una falda de paja ni un dashiki». Desde entonces, Simmons ha hecho que Phat Farm sea competitiva con líneas de ropa como Polo Ralph Lauren y Tommy Hilfiger.

En su autobiografía de 2002, Vida y defensa: sexo, drogas, dinero y Dios, Simmons relata sus éxitos comerciales y las filosofías personales que lo mantienen conectado a tierra. Vegano, practica yoga a diario y hace leer a todos sus empleados Las Siete Leyes Espirituales del Éxito por Deepak Chopra (1946–) y luego presentar un informe sobre el libro. Algunos de sus altos ejecutivos comenzaron como pasantes en la empresa hace mucho tiempo. «Me rodeo de personas que comparten la misma espiritualidad en la que creo», le dijo a Liss. «Personas que se enfocan en vivir mejor y no solo en ser independientes. Quiero estar cerca de personas que no solo estén orientadas al dinero, sino que se centren en cómo pueden retribuir a la comunidad».

Simmons disfruta de un estilo de vida que refleja el de sus leyendas musicales más exitosas, pero también lo coloca en las mismas categorías que los jugadores corporativos más importantes de Nueva York. Tiene una oficina en el piso cuarenta y tres de un rascacielos en el centro de Manhattan, pasa las vacaciones de verano en los Hamptons y vive con su esposa y sus dos hijas pequeñas en una mansión de 35,000 pies cuadrados en Saddle River, Nueva Jersey. Él y su esposa organizaron una recaudación de fondos para Hillary Clinton (1947–) durante su exitosa candidatura para un escaño en el Senado del estado de Nueva York en 2002, y él también ha trabajado para revocar las duras leyes del estado de Nueva York conocidas como las leyes de drogas Rockefeller. Estos se remontan a 1973 y al mandato del gobernador Nelson Rockefeller (1908–1979), y obligan a los tribunales a imponer largas penas de cárcel incluso a los consumidores de drogas por primera vez. Simmons se ha reunido con el gobernador de Nueva York, George E. Pataki (1945–), y ha viajado a menudo a la capital del estado en Albany para convencer a los legisladores de que reemplacen estas leyes con pautas de sentencia más equilibradas.

El gobernador Pataki es solo uno de los muchos neoyorquinos de alto perfil que respetan a Simmons. De acuerdo a Newsweek Roberts, el también magnate del rap Sean «P. Diddy» Combs (1971–) dijo que «Russell está subiendo el listón para nosotros con nuestro poder para ser responsables, no solo de nosotros mismos sino de nuestra gente». El magnate inmobiliario Donald Trump (1946–) le dijo a Reingold que «lo considero uno de los grandes empresarios que existen hoy en día. Es un tipo fabuloso con una gran comprensión de los negocios».

Simmons a veces se menciona como un futuro candidato a alcalde de Nueva York, pero afirma no tener ambiciones políticas, aparte de usar su plataforma para crear conciencia sobre temas de actualidad. Estos van desde la guerra en Irak hasta el presupuesto escolar de la ciudad de Nueva York. «No le voy a decir a la gente nada que sea un shock», dijo en un Inc. Entrevista con Rod Kurtz. «Tal vez les estoy diciendo cosas que ya han escuchado antes. Pero tal vez debido a mi suerte y éxito, me creen».

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