Biografía de Subrahmanyan Chandrasekhar

Subrahmanyan Chandrasekhar trabajó en los orígenes y estructuras de las estrellas, ganándose un lugar importante en el mundo de la ciencia. El trabajo más célebre del físico ganador del Premio Nobel se refiere a la radiación de energía de las estrellas, en particular los fragmentos moribundos conocidos como estrellas enanas blancas.

Primeros años

Subrahmanyan Chandrasekhar, más conocido como Chandra, nació el 19 de octubre de 1910 en Lahore, India (ahora parte de Pakistán), el primer hijo de C. Subrahmanyan Ayyar y Sitalakshmi (Divan Bahadur) Balakrishnan. Chandra provenía de una familia numerosa: tenía seis hermanos y tres hermanas. Como hijo primogénito, Chandra heredó el nombre de su abuelo paterno, Chandrasekhar. Su tío era el físico indio ganador del Premio Nobel, Sir CV Raman (1888-1970).

Chandra recibió su primera educación en casa, comenzando cuando tenía cinco años. De su madre aprendió tamil (idioma que se habla en la India), de su padre, inglés y aritmética. Se propuso convertirse en científico a una edad temprana y, con este fin, emprendió un estudio independiente de cálculo y física. Tutores privados enseñaron a Chandra hasta 1921, cuando se matriculó en la escuela secundaria hindú en Triplicane, India. Con accionamiento típico

Después de la secundaria, Chandra asistió a Presidency College en Madras, India. Durante los dos primeros años estudió física, química, inglés y sánscrito. Para su licenciatura, deseaba tomar matemáticas puras, pero su padre insistió en que tomara física. Chandra se registró como estudiante de física con honores, pero asistió a conferencias de matemáticas, donde sus maestros rápidamente se dieron cuenta de su brillantez. Chandra también participó en actividades deportivas y se unió al equipo de debate. Lo más destacado de sus años universitarios fue la publicación de su artículo, «La dispersión de Compton y las nuevas estadísticas». Estos y otros éxitos tempranos, cuando aún era un estudiante universitario de dieciocho años, solo fortalecieron la determinación de Chandra de seguir una carrera en investigación científica, a pesar del deseo de su padre de unirse al servicio civil indio.

Al graduarse con una maestría en 1930, Chandra se dirigió al Trinity College en Cambridge, Inglaterra. Como estudiante de investigación en Cambridge, se dedicó a la astrofísica, inspirado por una teoría de la evolución estelar (estrellas) que se le había ocurrido mientras realizaba el largo viaje en barco desde la India a Cambridge. En el verano de 1931 trabajó con el físico Max Born (1882-1970) en el Institut für Theoretische Physik en Göttingen, Alemania. En 1932 partió hacia Copenhague, Dinamarca, donde pudo dedicar más energías a la física pura. Una serie de conferencias de Chandra sobre astrofísica impartidas en la Universidad de Lieja, en Bélgica, en febrero de 1933, recibió una cálida acogida.

enanas blancas

Durante un viaje de cuatro semanas a Rusia en 1934, donde conoció a los físicos Lev Davidovich Landau (1908-1968), BP Geraismovic y Viktor Ambartsumian, volvió al trabajo que lo había llevado a la astrofísica: las enanas blancas. Al regresar a Cambridge, retomó la investigación de las enanas blancas.

Como miembro de la Royal Astronomical Society desde 1932, Chandra tenía derecho a presentar trabajos en sus reuniones dos veces al mes. Fue en uno de ellos que Chandra, en 1935, anunció los resultados del trabajo que más tarde le daría su nombre. A medida que las estrellas evolucionan, dijo a la audiencia reunida, liberan energía generada por su conversión de hidrógeno en helio e incluso en elementos más pesados. A medida que llegan al final de su vida, a las estrellas les queda menos hidrógeno para convertir, por lo que liberan menos energía en forma de radiación. Eventualmente llegan a una etapa en la que ya no son capaces de generar la presión necesaria para mantener su tamaño contra su propia atracción gravitatoria, y comienzan a encogerse, y finalmente colapsan sobre sí mismos. Sus electrones (partículas con carga negativa) se empaquetan tan estrechamente que su actividad normal se interrumpe y se convierten en enanas blancas, u objetos diminutos de enorme densidad.

El Observatorio Yerkes

En 1937, Chandra regresó a su hogar en la India para casarse con Lalitha Doraiswamy. La pareja se instaló en los Estados Unidos. Un año después, a Chandra se le encargó desarrollar un programa de posgrado en astronomía y astrofísica y enseñar algunos de los cursos en el Observatorio Yerkes de la Universidad de Chicago. Su reputación como maestro pronto atrajo a los mejores estudiantes a la escuela de posgrado del observatorio. También continuó investigando la evolución estelar, la estructura estelar y la transferencia de energía dentro de las estrellas.

En 1944, Chandra logró un objetivo de toda la vida cuando fue elegido miembro de la Royal Society of London, la organización científica más antigua del mundo. En 1952 se convirtió en el Profesor de Astrofísica de Servicio Distinguido Morton D. Hull en los departamentos de astronomía y física, así como en el Instituto de Física Nuclear, en el Observatorio Yerkes de la Universidad de Chicago. Más tarde, ese mismo año, fue nombrado director general de la Revista astrofísica, cargo que ocupó hasta 1971.

Chandra se convirtió en ciudadano de los Estados Unidos en 1953. Se retiró de la Universidad de Chicago en 1980, aunque permaneció como investigador posterior a la jubilación. En 1983 publicó un trabajo clásico sobre la teoría matemática de los agujeros negros. Su retiro parcial también le dejó más tiempo para dedicarse a sus aficiones e intereses: la literatura y la música, en particular, la cámara y el sur de la India.

Chandra murió en Chicago el 21 de agosto de 1995, a la edad de ochenta y dos años. A lo largo de su vida, Chandra se esforzó por adquirir conocimiento y comprensión. Según un ensayo autobiográfico publicado con su conferencia Nobel, estaba motivado «principalmente por una búsqueda de perspectivas».

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