Biografía de Virginia Apgar

Virginia Apgar cambió para siempre el campo de la perinatología (el cuidado de los bebés en el momento del nacimiento). Fue la creadora del Sistema de puntuación de recién nacidos de Apgar, un método para evaluar la salud de los bebés minutos después del nacimiento para asegurarse de que reciban la atención médica adecuada. Su vida de trabajo enérgico dio como resultado procedimientos médicos estándar para madres y bebés que han evitado miles de muertes infantiles.

entrar en medicina

Virginia Apgar nació el 7 de junio de 1909 en Westfield, Nueva Jersey. Su padre, un hombre de negocios, y otros miembros de la familia compartían el amor por la música, y Apgar tocaba el violín durante los conciertos familiares. La casa de la infancia de Apgar también contenía un laboratorio en el sótano, donde su padre construyó un telescopio y realizó experimentos científicos con electricidad y ondas de radio (ondas electromagnéticas en el rango de las frecuencias de radio). Quizás debido a este ambiente de curiosidad e investigación, Apgar decidió que quería una carrera científica en el campo de la medicina. Después de graduarse de la escuela secundaria, donde tocó en la orquesta de la escuela y participó en atletismo, ingresó a Mount Holyoke College con el plan de convertirse en doctora. Aunque tuvo que aceptar varios trabajos para mantenerse en la universidad, se graduó con una licenciatura en 1929.

La situación financiera de Apgar no mejoró cuando se matriculó en el Colegio de Médicos y Cirujanos de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York en septiembre siguiente. Estados Unidos pronto se vería gravemente afectado por la Gran Depresión (1929-39), un período de crisis económica a nivel nacional. Decidida a permanecer en la escuela, Apgar pidió dinero prestado para completar sus clases. Emergió en 1933 con un título de médico y un cuarto lugar en su promoción, pero también con una gran deuda financiera. Comenzó a considerar cómo podría mantenerse mejor en la profesión médica. Vio que incluso los cirujanos masculinos tenían problemas para encontrar trabajo en la ciudad de Nueva York. Como mujer en lo que entonces era una profesión dominada por hombres, se dio cuenta de que sus posibilidades de éxito eran escasas. Sintió que era más probable que tuviera éxito en el campo de la anestesiología, el estudio o la práctica de administrar anestesia a los pacientes. Administrados por médicos llamados anestesiólogos, los anestésicos son fármacos o gases que adormecen el dolor de los procedimientos médicos o hacen que los pacientes pierdan el conocimiento antes de realizar un procedimiento.

Tradicionalmente las enfermeras habían sido las encargadas de administrar la anestesia, pero en ese momento también habían comenzado a entrar en el campo los médicos. Se animó a las mujeres médicas en particular a dedicarse a la anestesiología médica, quizás porque todavía se consideraba un área femenina. Por lo tanto, en 1935 Apgar inició un programa de estudio y trabajo de dos años en anestesiología. Durante este tiempo estudió no solo en Columbia, sino también en la Universidad de Wisconsin en Madison y en el Hospital Bellevue en Nueva York.

La elección de carrera de Apgar le permitió alcanzar su objetivo de conseguir un trabajo. Fue contratada como directora de la división de anestesia de la Universidad de Columbia en 1938. Sin embargo, su nuevo cargo resultó ser un reto. Luchó para que los cirujanos reconocieran al anestesiólogo como un compañero médico que era su igual, no su inferior. Sin embargo, eventualmente aumentó el número de médicos en la división de anestesiología y en 1941 obtuvo fondos adecuados para la división y sus empleados después de amenazar con renunciar a su puesto si la escuela rechazaba sus solicitudes. Unos años más tarde, la Universidad de Columbia creó un departamento separado de anestesia para capacitar a médicos y realizar investigaciones. Sin embargo, cuando se seleccionó al jefe del nuevo departamento en 1949, se pasó por alto a Apgar en favor de un hombre. En cambio, fue nombrada profesora titular en el departamento, lo que la convirtió en la primera mujer en alcanzar tal nivel en Columbia.

El sistema de puntuación de recién nacidos de Apgar

Fue en esta posición como docente e investigadora que Apgar haría sus mayores contribuciones a la medicina durante los próximos diez años. Comenzó a enfocar su trabajo en el área de la anestesia utilizada durante el parto. Apgar se dio cuenta de que el período inmediatamente posterior al nacimiento de un bebé es un momento extremadamente importante para muchos bebés. En ese momento, los médicos no solían evaluar cuidadosamente a los bebés (evaluados con respecto a su salud) al nacer, quienes a menudo estaban más preocupados por la salud de la madre. Debido a esta falta de un examen organizado, muchas condiciones potencialmente mortales no se identificaron en los bebés. Para brindar una forma rápida y eficiente de decidir qué bebés requerían atención especial, Apgar creó una prueba de cinco partes que calificaba la frecuencia cardíaca, la respiración, el tono muscular, el color y los reflejos de un niño. La prueba, conocida como Sistema de puntuación de recién nacidos de Apgar, debía realizarse un minuto después del nacimiento. Esto luego se expandió a cinco y diez minutos también. Desarrollado en 1949, el sistema de Apgar finalmente se convirtió en un estándar mundial entre los médicos para determinar la probabilidad de supervivencia y la tasa de desarrollo de un niño.

Otra victoria para la salud infantil se obtuvo con la investigación de Apgar sobre los efectos de la anestesia administrada a las madres durante el parto. Durante el tiempo que investigó estos efectos, Apgar descubrió que la anestesia llamada ciclopropano tenía un efecto negativo notable en el estado general del bebé. Inmediatamente dejó de usar esta anestesia para las madres en trabajo de parto, y otros médicos de todo el país también lo hicieron rápidamente después de que Apgar publicara un informe sobre su investigación.

Investigación de defectos de nacimiento

Después de una carrera de más de veinte años en Columbia, Apgar dejó su puesto como profesora para obtener una maestría en salud pública en la Universidad Johns Hopkins. Su nueva carrera la llevó a la organización March of Dimes, una organización que brinda servicios y apoyo a niños y mujeres embarazadas. En 1959 fue contratada como jefa de la división de defectos congénitos de nacimiento (anomalías físicas o del desarrollo que se producen antes del nacimiento). En 1969, se convirtió en directora del programa de investigación de March of Dimes y, durante el tiempo que ocupó este cargo, cambió el enfoque de la fundación para que se concentrara en tratar de prevenir los defectos de nacimiento. En un esfuerzo por educar al público sobre este tema, también dio muchas conferencias y coronó un libro titulado ¿Está bien mi bebé? en 1972. Más tarde, como profesora en la Universidad de Cornell, se convirtió en la primera profesora de medicina de EE. UU. en especializarse en defectos de nacimiento.

Durante su vida, Apgar hizo importantes contribuciones a la ciencia no solo en el laboratorio, sino también en el aula. Instruyó a cientos de médicos y dejó una huella duradera en el campo de la atención neonatal (el cuidado de los recién nacidos). Apgar recibió una serie de premios que reconocen su papel en la medicina, incluida la Medalla Ralph Waters de la Sociedad Estadounidense de Anestesiólogos; la Medalla de Oro de la Universidad de Columbia; y Diario de la casa de las damas la nombró Mujer del Año en 1973. Además, recibió cuatro títulos honoríficos, la Academia Estadounidense de Pediatría fundó un premio en su nombre y se creó una cátedra académica en su honor en Mount Holyoke College.

El 7 de agosto de 1974, Apgar murió en la ciudad de Nueva York a la edad de sesenta y cinco años. Fue recordada como una maestra honesta y alentadora que inspiró a numerosos médicos en su práctica de la medicina y la investigación. Los campos modernos de la anestesiología y la atención neonatal le deben mucho a su trabajo pionero.

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