Biografía de Yao Ming

Yao Ming de China se convirtió en el nuevo atleta famoso más improbable del baloncesto en 2002 cuando se unió a los Houston Rockets. Yao, el primer atleta extranjero en convertirse en la selección número uno del draft de la Liga Nacional de Baloncesto (NBA), mide siete pies y cinco pulgadas y demostró ser un jugador sorprendentemente rápido y elegante durante su temporada de novato. Es uno de los favoritos entre los fanáticos y los periodistas deportivos, y se muestra humilde, modesto e inmensamente agradable. También es el primer atleta chino en alcanzar el estatus de celebridad internacional.

Alcanzó la estatura adulta en tercer grado

La futura estrella de la NBA nació el 12 de septiembre de 1980 en Shanghai, la ciudad más grande de China. Yao es el nombre de su familia y Ming su nombre de pila. Al nacer, pesó diez libras y era el único hijo de padres que también eran inusualmente altos. Su padre, Yao Zhiyuan, mide seis pies, diez pulgadas de alto y fue jugador de baloncesto para un equipo local de Shanghai. La madre de Yao, Fang Fengdi, medía seis pies y dos pulgadas y había jugado en la selección nacional china a principios de la década de 1970.

Yao creció rápidamente como un niño. Debido a que históricamente China ha tenido problemas para alimentar a su población de 1.3 millones, los habitantes de las ciudades a veces tenían que usar cupones de racionamiento para comprar alimentos. Para la familia de Yao, parecía que nunca había suficiente comida para satisfacer el apetito del niño, y su madre visitaba los puestos del mercado de alimentos de la ciudad cerca de la hora de cierre para comprar artículos adicionales a bajo precio. Cuando estaba en tercer grado, medía cinco pies y siete pulgadas de alto. Los funcionarios deportivos locales se dieron cuenta y lo eligieron para participar en una escuela deportiva local en Shanghái.

Al principio, Yao no estaba demasiado interesado en el baloncesto ni en ningún otro deporte. En cambio, le gustaban los libros sobre historia militar y podía recitar detalles de antiguas batallas del pasado de China. Cuando llegó al sexto grado era más alto que su madre y tres años más tarde había alcanzado la impresionante altura de su padre. Ese mismo año, cuando estaba en noveno grado, firmó un contrato con un equipo juvenil de Shanghai. A la edad de diecisiete años, se convirtió en el jugador estrella de los Shanghai Sharks durante su primera temporada completa.

«Quiero que la gente en China sepa que parte de por qué juego baloncesto es simplemente personal. A los ojos de los estadounidenses, si fallo, entonces fallo. Solo soy yo. Pero para los chinos, si fallo, eso significa que miles de personas más fallan conmigo. Sienten que los estoy representando».

Los Sharks pertenecían a la Asociación China de Baloncesto (CBA), una liga nacional controlada por el gobierno. Aunque el fútbol seguía siendo el deporte de espectadores más popular de China, el baloncesto se había vuelto cada vez más popular durante la década de 1990. Pronto hubo más participantes en programas de baloncesto que jugadores de fútbol en China, y los partidos de la NBA transmitidos por la televisión estatal atrajeron a una gran audiencia. Yao también fue miembro del equipo nacional chino, que compite en eventos internacionales como los Juegos Olímpicos.

El nuevo sabor internacional de la NBA

Yao Ming fue uno de varios jugadores extranjeros nuevos que firmaron con equipos estadounidenses en el draft de la NBA de 2002. Aunque fue el primero en convertirse en la selección número uno del draft, Yao se unió a una lista de jugadores que incluía a Luis Scola de Argentina, Bostjan Nachbar de Eslovenia y la estrella brasileña Maybyner «Nene» Hilario. De los cincuenta y siete jugadores reclutados, dieciséis eran de equipos extranjeros, un récord de la liga.

Unas treinta y cuatro naciones están representadas en la lista de jugadores de la NBA. Una de las primeras estrellas extranjeras fue Manute Bol, un jugador sudanés de siete pies y siete pulgadas en la década de 1980. El creciente número de atletas de Europa, África y ahora incluso Asia se debe al interés en el deporte en lugares lejanos. El interés en los equipos de la NBA creció con la ayuda de la televisión por satélite, que transmitía los partidos de la NBA, y cuando la liga comenzó a llevar a los mejores jugadores a giras de exhibición en el extranjero.

En países fuera de los Estados Unidos, la tradición atlética universitaria es prácticamente inexistente. Las instalaciones deportivas existen únicamente para entrenar atletas nacionales para los Juegos Olímpicos. Los deportes profesionales están dominados por el fútbol, ​​con intensas rivalidades nacionales, jugadores que se convierten en nombres familiares y estadios con entradas agotadas en todas las ciudades. Pero los equipos profesionales de baloncesto también se han hecho un hueco en las ciudades europeas. Los jugadores talentosos, tanto locales como importados, pueden unirse a equipos y convertirse en profesionales cuando aún son adolescentes. Obtienen una valiosa experiencia competitiva que los prepara para jugar en la NBA.

Aún así, hay algunas críticas sobre la nueva cara de la NBA, y se insinúa que el nuevo énfasis en los jugadores extranjeros puede ser una reacción violenta contra la reputación de «chico malo» de algunas de sus estrellas más importantes, como Dennis Rodman, Charles Barkley y Kobe. Bryant. Como Village Voice El escritor Dan McGraw explicó: «La percepción, y la percepción siempre es importante en cuestiones de raza, es que la NBA está superando al hombre negro debido a los fanáticos corporativos (léase: blancos) y al dinero del marketing internacional. Los blancos con puntajes altos equivalen a grandes dólares».

En junio de 2004, Ha Seung-Jin se convirtió en el primer jugador coreano de la NBA. Seleccionado por los Portland Trail Blazers, el jugador de siete pies y tres pulgadas ha sido aclamado como el próximo Yao Ming. Sus fanáticos asiáticos lo han apodado «Ha-Quille O’Neal». Pero Ha espera seguir el ejemplo de Yao, diciéndole a Peter Hessler del Neoyorquino, «Quiero ser un Yao Ming coreano».

Visitó América en 1998

La inmensa altura y las habilidades en la corte de Yao comenzaron a llamar la atención fuera de China. Los ojeadores de jugadores de los equipos de la NBA lo habían descubierto, al igual que las empresas de marketing deportivo. En 1998, el fabricante de ropa deportiva Nike lo invitó a los Estados Unidos para una serie de campamentos de baloncesto. Fue un hito importante para Yao, como le dijo a Peter Hessler en un perfil que apareció en el Neoyorquino. «Antes de eso, siempre jugaba con personas que eran dos o tres años mayores que yo», explicó. «Siempre estaban más desarrollados y no pensé que fuera bueno. Pero en Estados Unidos finalmente jugué contra gente de mi edad y me di cuenta de que en realidad era muy bueno. Eso me dio mucha confianza».

Durante los siguientes años, Yao estuvo atrapado entre su país y la oportunidad de convertirse en una superestrella internacional. China quería mantenerlo con los Sharks y en el equipo nacional, y no estaba ansioso por verlo salir del país por un contrato de un millón de dólares para jugar con la NBA. Una empresa de marketing deportivo estuvo a punto de llegar a un acuerdo en 1999, pero se trataba de dar a los Sharks un gran porcentaje de su salario estadounidense potencial, lo que habría estado prohibido por las reglas del sindicato de jugadores de la NBA. En la primavera de 2000, Yao fue invitado a la Nike Hoop Summit, donde muchos jugadores internacionales muestran sus talentos ante los cazatalentos de la NBA, pero el gobierno chino se negó a dejarlo ir. El equipo nacional chino estaba a punto de comenzar sus entrenamientos olímpicos, según la explicación oficial, y quería que Yao estuviera preparado para los Juegos de Verano de 2000 en Sydney, Australia.

Yao y sus compañeros de la selección nacional impresionaron en Sídney. Jugó junto al jugador de los Beijing Ducks de seis pies y once pulgadas Menk Batere y Wang Zhizhi, un destacado jugador de siete pies y una pulgada en el equipo del ejército chino. Fueron apodados el «Muro Andante de China» por su destreza, pero China fue derrotada por un equipo de estrellas de EE. UU., 119–72. Wang se convirtió en el primer jugador de China en ingresar al draft de la NBA en 2001, y los Denver Nuggets también firmaron a Batere ese año, pero Yao permaneció en China. Una de las razones puede haber sido su edad: si un jugador no ha ascendido en las filas universitarias, debe tener veintidós años para jugar en la NBA cuando comience su temporada de novato.

Se unió a los Rockets en 2002

Yao continuó jugando para los Sharks, donde ganó alrededor de $20,000 al año, llevándolos al campeonato de la CBA en 2002. Durante uno de los juegos de playoffs, Yao tomó veintiún tiros y hundió cada uno de ellos. Finalmente, se acordaron los términos entre la NBA y la CBA.

El jugador más nuevo de la NBA atrajo una inmensa atención de los medios, pero Yao tuvo que dar la mayoría de sus entrevistas de prensa a través de un traductor al principio. No fue titular para los Rockets durante los primeros meses de su temporada de novato, pero comenzó a mostrar un talento impresionante cada vez que el entrenador Rudy Tomjanovich lo ponía en un juego. El 17 de noviembre de 2002, en un partido contra Los Angeles Lakers, Yao anotó veinte puntos para su equipo e hizo todos los tiros que intentó: nueve de nueve. Unos juegos más tarde, anotó treinta puntos en un juego contra los Dallas Mavericks y capturó dieciséis rebotes. En diciembre fue nombrado el novato del mes de la Conferencia Oeste.

Varias semanas después, Yao ingresó al equipo All-Star de la NBA, superando a Shaquille O’Neal de los Lakers en la votación de los fanáticos por el mejor centro. Las relaciones entre los dos jugadores habían sido ligeramente tensas cuando Yao llegó por primera vez a los Estados Unidos, porque a los periodistas deportivos les gustaba preguntarle a O’Neal, el centro más famoso de la NBA, qué pensaba de su nueva competencia. En un momento, O’Neal hizo un comentario despectivo en el que imitaba el idioma chino. En respuesta, Yao reaccionó con gracia. «El chino es difícil de aprender», le dijo a un periodista cuando se le preguntó qué pensaba sobre el ataque «Shaq», según Hessler. «Tuve problemas con eso cuando era pequeño».

Apodado el «gigante gentil» del baloncesto

Con sus propias habilidades en el idioma inglés mejorando, Yao comenzó a hablar con los medios por su cuenta con más frecuencia. Rápidamente emergió como un favorito de los fanáticos en Houston. Durante su temporada de novato, la venta de boletos para los juegos en casa en el Compaq Center aumentó a cerca de dos mil más que las cifras del año anterior. Su actitud de chico agradable y su sonrisa fácil, combinadas con su inmensa altura y su mandíbula de linterna, llevaron a la prensa a apodarlo el «Gigante Amable». La América corporativa también estaba ansiosa por contratarlo, y firmó varios contratos publicitarios. En uno de sus primeros, que no requirió diálogo, apareció junto a Verne «Mini Me» Troyer de la Austin Powers películas en un anuncio de Apple Computer. También protagonizó un comercial de tarjeta de débito Visa. Reebok lo firmó con un contrato de patrocinio que se rumorea que es de $ 100 millones de dólares, que se cree que es el más grande entre una empresa de calzado y un atleta.

Yao era una celebridad aún más grande en China ahora. Presentó la marca de cerveza Yanjing, fabricada en Beijing, y apareció en comerciales de televisión para China Unicom, una empresa de telecomunicaciones. En 2003 regresó a casa para jugar en el equipo nacional chino y también organizó un teletón multinacional que recaudó dinero para la concientización y prevención del SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Severo). De vuelta en Houston, Yao tuvo otra excelente temporada con los Rockets en 2003, promediando 17.5 puntos y nueve rebotes por partido. En un partido contra los Atlanta Hawks en febrero de 2004, Yao anotó cuarenta y un puntos, el máximo de su carrera. Más importante aún, ayudó a llevar a los Rockets a los playoffs de la NBA, pero perdieron la serie ante Los Angeles Lakers.

Yao es muy querido por sus compañeros de equipo, aunque su estrellato podría haberle traído malos sentimientos. Lo llaman «dinastía», una referencia a la era Ming de la historia china. Sus impresionantes habilidades en la cancha ciertamente ayudan. El excompañero de Yao en los Rockets, Moochie Norris, le dijo a un periodista que «cuando te lanza un pase, muchas veces tiene que gritar tu nombre para que sepas que viene», le dijo el escolta de los New York Knicks a Sean Deveney sobre el Noticias Deportivas.

Delegación del equipo olímpico enano

Yao todavía jugaba para la selección china. En las ceremonias de apertura de los Juegos de Verano de 2004 en Atenas, Grecia, llevó la bandera china cuando la delegación olímpica de su país ingresó al estadio. Una vez más fue el atleta más alto en los Juegos Olímpicos. En la NBA, Shawn Bradley, de los Dallas Mavericks, de solo siete pies y seis pulgadas, es más alto que Yao. En China, las retransmisiones de los partidos de los Rockets por televisión atraen a catorce millones de espectadores, y los aficionados acosan a Yao cada vez que regresa. Un hombre chino, Zhang Guojun, explicó a un periodista por qué el deportista más famoso de China es una figura tan querida. «Yao es importante en nuestros corazones», le dijo a Hessler. «Se fue a América y volvió».

Yao vive cerca de Katy, Texas, en una casa que comparte con sus padres. Aunque está sorprendido por la atención de los medios que ha atraído su carrera en la NBA, dice que siempre esperó alcanzar la grandeza en su profesión. “Cuando era pequeño, siempre quise ser famoso”, le confesó a Hessler. «Pensé que sería un científico o tal vez una figura política. No importaba, mientras fuera famoso».

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